Artículo de opinión | Es hora de que el Congreso ordene la opción nuclear

La necesidad urgente de Estados Unidos de desarrollar sistemas de propulsión nuclear espacial

Mientras la NASA finalmente lanza la primera misión del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS), Estados Unidos no está invirtiendo en la tecnología crítica de propulsión espacial necesaria para enviar astronautas a Marte.

Estados Unidos debe desarrollar tecnologías de propulsión nuclear espacial para permitir las misiones humanas del siglo XXI a Marte. El Congreso debe ordenar de inmediato a la NASA y al Departamento de Energía que se asocien con un Centro de Investigación Afiliado a la Universidad o un Centro de Investigación y Desarrollo Financiado Federalmente para crear un nuevo Laboratorio Nacional de Propulsión Nuclear Espacial.

Es ingenuo y contrario a los intereses nacionales que EE. UU. dependa de cohetes propulsados ​​químicamente caros, anticuados, lentos y de un solo uso como el SLS para transportar astronautas a Marte. En cambio, Estados Unidos debe invertir agresivamente en el desarrollo de sistemas de propulsión nuclear espacial.

La tecnología nuclear, incluida la propulsión eléctrica nuclear (o “NEP”) y la propulsión térmica nuclear (o “NTP”), cambiará las reglas del juego de los viajes espaciales con profundas implicaciones para la velocidad, la agilidad y la capacidad de las misiones en el espacio profundo.

El aumento de la potencia de propulsión de los sistemas nucleares permitirá que los humanos se dirijan a Marte con una cadencia más regular que las actuales ventanas de lanzamiento de la misión de “cada 26 meses”. La propulsión nuclear también permitirá que los astronautas en misiones a Marte aborten y regresen a la Tierra en caso de una emergencia.

Un estudio reciente de las Academias Nacionales de Ciencias concluyó que EE. UU. debería estudiar más a fondo los sistemas NEP y NTP para las misiones humanas a Marte, pero no llegó a priorizar los dos. Los expertos concluyeron que si EE. UU. comienza hoy un desarrollo serio de un sistema NTP, podríamos tener un sistema operativo para 2039, nuestra fecha límite para una primera misión humana estadounidense a Marte. Un sistema NTP proporcionaría una propulsión rápida y efectiva para nuestras misiones humanas a Marte.

Gráfico que muestra una misión de hábitat de tránsito nocional a Marte utilizando un sistema de propulsión de propulsión eléctrica nuclear (NEP). Los sistemas de propulsión nuclear proporcionarán ventajas significativas sobre los sistemas de propulsión química convencionales, proporcionando una potencia robusta y permitiendo una mayor flexibilidad en las arquitecturas de misiones humanas a Marte. Crédito: NASA

Un colega de la NASA una vez explicó brillantemente que NEP y NTP son la diferencia “entre un Prius y un Porsche”. Ambos autos lo llevarán a un destino, pero cada uno a diferentes velocidades y con diferentes compensaciones.

Tener ambos sistemas operativos proporcionaría décadas de capacidad y abriría de par en par las puertas de la exploración humana del espacio profundo. El desarrollo de esta nueva tecnología no será una tarea fácil: tanto los sistemas NEP como NTP necesitan una importante investigación y desarrollo tecnológicos ahora para crear sistemas que funcionen antes que otras naciones con actividades espaciales.

Como hizo Estados Unidos con el Programa Apolo, tendremos que empezar de cero, inventando nuevos materiales, motores y sistemas nucleares que simplemente no existen en la actualidad. Es por eso que necesitamos acción ahora.

Para habilitar estos nuevos sistemas de propulsión nuclear, debemos confiar en el poder mental real de nuestra nación: nuestras instituciones académicas y la industria estadounidense.

Si bien se han llevado a cabo algunos proyectos pequeños y brillantes de I+D en agencias federales como DARPA (su misión DRACO) y NASA (su proyecto Fission Surface Power), las agencias gubernamentales carecen de las instalaciones de vanguardia y la capacidad intelectual para hacer que esta I+D de desarrollo tecnológico esencial llegue a buen término. a mediados de la década de 2030.

El liderazgo de un nuevo laboratorio nacional por parte de un socio afiliado a la universidad producirá ahorros significativos en los costos del gobierno. Combinar la inteligencia de la academia con el sentido empresarial de la industria será mucho más rentable que destinar este trabajo a ser realizado en pequeños incrementos por agencias gubernamentales que no están preparadas para asumir este desafío tecnológico.

Las agencias federales deben proporcionar los fondos y los bienes inmuebles, junto con la supervisión y los servicios de seguridad y protección al nuevo laboratorio, dirigido por una organización afiliada a la universidad. La academia y la industria siempre encontrarán formas de hacer la I+D real más rápido, mejor y más barato que los burócratas gubernamentales.

La industria estadounidense está más que lista para unirse a esta importante carrera tecnológica aeroespacial. Los mejores y más brillantes de Estados Unidos de múltiples sectores comerciales pueden derribar el largo polo de la propulsión nuclear espacial mientras avanzan en los usos comerciales prácticos de esta nueva capacidad tecnológica, aquí mismo en la Tierra. Como cualquier nueva tecnología disruptiva, la oportunidad económica y el beneficio social seguirán una vez que estos sistemas se prueben a través de misiones de demostración en el espacio.

Es hora de dejar de esperar a que aparezcan garabatos obtusos de política espacial sobre estudios y análisis extensos del Consejo Espacial u otros oráculos de la administración. El Congreso debe ordenar la formación de un nuevo laboratorio nacional híbrido dedicado a crear y demostrar sistemas avanzados de propulsión nuclear espacial dentro de una década. Sin una dirección inmediata del Congreso, Estados Unidos seguirá rezagándose en una tecnología crítica necesaria para impulsar nuestra futura exploración humana del espacio profundo.


David Steitz más recientemente se desempeñó como administrador asociado adjunto de tecnología, política y estrategia de la NASA y como jefe tecnológico adjunto de la agencia. Steitz se retiró de la NASA en mayo, concluyendo una carrera de 32 años en la sede de la NASA en Washington.

Este artículo apareció originalmente en la edición de septiembre de 2022 de la revista SpaceNews.

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