Brittney Griner ha sido sentenciada a prisión en Rusia. ¿Podría un controvertido intercambio de prisioneros traerla a casa?

Momentos antes de que Brittney Griner fuera sentenciada en un tribunal ruso, hizo un último y emotivo llamado para evitar una larga pena de prisión.

“Sé que todo el mundo sigue hablando de ‘peón político’ y política”, dijo tras las rejas en un área conocida como la jaula de los acusados.

“Pero espero que eso esté lejos de esta sala del tribunal”.

Sus súplicas fueron ignoradas, y la estrella del baloncesto estadounidense fue sentenciada a nueve años de prisión por traer cartuchos de vaporizador que contenían aceite de cannabis a Rusia.

Si realmente cumple ese mandato o no, podría depender de un hombre encarcelado a miles de kilómetros de distancia: un traficante de armas internacional apodado el “Mercader de la muerte”.

Una vez considerado uno de los hombres más buscados del mundo, Viktor Bout ahora está a poco menos de la mitad de su sentencia de 25 años en una prisión en Marion, Illinois.

El notorio traficante de armas que podría ser utilizado como moneda de cambio

Estados Unidos ha dado el paso extraordinario de revelar públicamente que le ha hecho a Moscú una “oferta sustancial” para la liberación de Griner y el ex marine Paul Whelan, a quienes considera detenidos injustamente.

Una mujer negra alta con gafas de montura metálica y una camiseta gris se encuentra en una venta de prisión
Griner, una de las jugadoras de baloncesto femeninas más famosas del mundo, fue arrestada en Rusia en marzo.(Noticias AP: Evgenia Novozhenina)

Si bien no está confirmado oficialmente, existe una especulación generalizada de que el acuerdo propuesto vería a los dos estadounidenses intercambiados por el traficante de armas convicto Bout.

Durante casi dos décadas, las autoridades alegan que Bout vendió armamento a estados canallas, grupos rebeldes y señores de la guerra asesinos en todo el mundo hasta que finalmente fue arrestado en Tailandia en 2008 como parte de una elaborada operación encubierta.

Dos años más tarde fue extraditado a los EE. UU., donde fue declarado culpable de conspirar para vender armas por valor de millones de dólares a una organización terrorista para matar estadounidenses en Columbia.

“Hoy, uno de los traficantes de armas más prolíficos del mundo está siendo responsabilizado por su sórdido pasado”, dijo en ese momento el entonces fiscal general de Estados Unidos, Eric Holder.

Bout había sido durante mucho tiempo un objetivo de las autoridades estadounidenses.

Incluso se informa que su carrera inspiró al personaje central, interpretado por Nicolas Cage, en la película de 2005 Lord of War.

Un hombre vestido con una camisa naranja mira por encima del hombro mientras está rodeado de hombres uniformados.
Bout fue extraditado a Estados Unidos dos años después de ser arrestado en Tailandia.(Reuters: Sukree Sukplang)

“Antes de él, los traficantes de armas trabajaban en gran medida en acuerdos únicos”, dijo el periodista Steve Braun, quien ha informado sobre Bout durante años y coescribió la biografía Merchant of Death.

“Tendrían que encontrar a alguien que envíe las armas, ya sea que contraten aviones privados o las envíen por barco”.

Dice que Bout vio una oportunidad y ofreció no solo vender armas sino también entregarlas.

“Proporcionó una especie de red de ventanilla única. Obtenía las armas en varias fábricas de armas de Europa del Este… y luego volaba esas armas en sus propios aviones”.

En el apogeo de la influencia de Bout, Braun estima que tenía una flota de 60 aviones de carga que volaban por Europa, Asia Central y África.

Su libro alega que entre los clientes del hombre de 55 años se encontraba el expresidente de Liberia Charles Taylor, quien cumple una condena de 50 años de prisión por crímenes de guerra, y el exlíder libio Muammar Gaddafi.

‘Dos por uno… es un trato muy justo’

Bout fue arrestado luego de que informantes que trabajaban para la Administración para el Control de Drogas (DEA) de EE. UU. se hicieran pasar por representantes de las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Columbia (FARC), un grupo designado como organización narcoterrorista.

Los fiscales alegaron que había accedido a vender armas, incluidos misiles tierra-aire y lanzacohetes, en el entendimiento de que se utilizarían para atacar helicópteros estadounidenses en Columbia.

Un hombre con bigote y esposas es escoltado fuera de un plan por agentes de la DEA
Agentes de la DEA escoltan a Viktor Bout desde un avión en Nueva York en 2010.(Reuters: Suministrado)

Bout se declaró inocente, argumentando que fue atacado por vergüenza después de que se supo que sus compañías habían volado en misiones de suministro para el ejército estadounidense en Irak.

Pero finalmente fue declarado culpable por un jurado y sentenciado a un mínimo obligatorio de 25 años de prisión.

“Sigo pensando que es demasiado largo, siempre pensé que era demasiado largo”, dijo Shira Scheindlin, la ex juez de distrito de EE. UU. que presidió el caso.

“Creo que cuando el gobierno procesó a este tipo, y cuando el departamento de libertad condicional lo redactó, realmente querían sentenciarlo por toda su carrera, no solo por ese delito que fue juzgado en mi tribunal”.

El juez Scheindlin apoya cambiar a Bout por Griner y Whelan, quien fue sentenciado a 16 años en una prisión rusa luego de ser declarado culpable de espionaje.

Caras de escala de grises pintadas en una pared de ladrillo negro en un callejón
El infante de marina estadounidense encarcelado Paul Whelan (segundo desde la izquierda) puede ser parte del posible intercambio de prisioneros.(ABC News: Bradley McLennan)

“Si él [Bout] fue intercambiada solo por Brittney Griner, no estoy segura de sentirme así porque sería muy desigual”, dijo.

“Para el dos por uno, creo que es un trato muy justo. ¿Por qué deberíamos mantenerlo en nuestras cárceles y pagar el costo de eso?

“Deshacerse de él.”

¿Por qué Putin quiere a este prisionero en particular?

Una de las grandes preguntas aún por responder es por qué Rusia está tan interesada en recuperar a Bout.

Un hombre vestido con un traje de prisión naranja y un chaleco antibalas es escoltado por la policía con equipo militar negro.
Viktor Bout llega a un tribunal de Bangkok en octubre de 2010.(Reuters: Sukree Sukplang)

Nacido en la ex república soviética de Tayikistán, habla al menos seis idiomas y asistió a una escuela militar de idiomas conocida por ser un “alimentador” de los servicios de inteligencia rusos.

Niega haber trabajado como espía, aunque los informes de Braun sugieren fuertes vínculos con la inteligencia rusa.

El periodista especuló que, si bien muchos de los principales contactos de Bout han muerto o han sido reemplazados desde que fue encarcelado, Moscú podría estar buscando aprovechar sus redes y conocimientos previos.

“Por otro lado, también es posible que, en esencia, Vladimir Putin lo quiera de vuelta simplemente de la misma manera que los marines estadounidenses dicen: ‘No dejamos a ningún hombre atrás'”, dijo Braun.

“Sabes, el gobierno ruso quiere recuperar a su gente”.

El secretario de Estado, Antony Blinken, utilizó una llamada telefónica reciente con su homólogo ruso para instar a Rusia a aceptar la propuesta de Estados Unidos.

“Estamos listos para discutir este tema, pero en el marco de un canal que fue acordado por los presidentes [Vladimir] Putin y [Joe] Biden”, dijo Sergei Lavrov después de que se pronunciara la sentencia de Griner.

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El Dr. Dani Gilbert, miembro de política exterior y seguridad internacional de Estados Unidos en Dartmouth College, dijo que era muy inusual que el Departamento de Estado publicara cualquier aspecto de sus negociaciones.

“Podría ser útil convencer o persuadir a alguna facción del gobierno ruso para aceptar el trato o arrinconar a alguien en términos de la negociación”, dijo el Dr. Gilbert.

También era posible que la Casa Blanca quisiera amortiguar las críticas de que no estaba trabajando lo suficientemente rápido para traer a sus ciudadanos a casa, agregó.

Las familias de Brittney Griner y Paul Whelan han expresado cada vez más sus esfuerzos por asegurar la liberación de sus seres queridos, aumentando la presión pública sobre el presidente estadounidense Joe Biden.

Una imagen en escala de grises de la basquetbolista estadounidense Brittney Griner pintada en una pared de ladrillos negros
La familia de Brittney Griner espera que no sea olvidada en la capital estadounidense.(ABC News: Bradley McLennan)

El Dr. Gilbert dijo que la administración necesitaba sopesar eso contra el riesgo de enviar un mensaje equivocado a los adversarios de Estados Unidos, advirtiendo que probablemente todavía había un camino difícil por delante.

“Son extremadamente complejos”, dijo sobre los intercambios de prisioneros en el pasado.

“Toman meses, si no años, en resolverse”.

“Sabes, alguien está tomando a tus ciudadanos como rehenes o arrestándolos injustamente, no es el tipo de persona que será muy fácil de convencer para que deje ir a tu gente.

“Entonces, los rusos tienen mucha influencia aquí, tienen mucho poder, van a querer explotar esta situación por todo lo que tienen”.

Un primer plano de una mujer negra solemne que usa anteojos con armazón de alambre a través de las rejas de la prisión
La estrella del baloncesto estadounidense Brittney Griner fue sentenciada por un tribunal ruso a nueve años de prisión por cargos de drogas.(Noticias AP: Evgenia Novozhenina)

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