Corea del Sur lanza Scouts the Moon, con más misiones por venir

Corea del Sur partió hacia la luna el jueves. Pero no quiere detenerse ahí.

“También estamos considerando usar la luna como un puesto de avanzada para la exploración espacial”, dijo Kwon Hyun-joon, director general de espacio y energía nuclear del Ministerio de Ciencia de Corea del Sur, en una respuesta escrita a las preguntas. “Aunque esperamos explorar la Luna en sí, también reconocemos su potencial para actuar como base para una mayor exploración del espacio profundo, como Marte y más allá”.

La nave espacial lunar de Corea del Sur, llamada Danuri, fue lanzada en un cohete SpaceX Falcon 9 desde Florida, partiendo en un camino indirecto pero eficiente en combustible que hará que llegue a la luna a mediados de diciembre. Allí, comenzará una órbita a una altitud de 62 millas sobre la superficie de la luna. La misión principal está programada para durar un año.

Originalmente conocida como Korea Pathfinder Lunar Orbiter, la misión recibió el nombre de Danuri después de convertirse en la ganadora de un concurso de nombres. Es un acrónimo de las palabras coreanas para “luna” y “disfrutar”.

El Sr. Kwon dijo que el objetivo principal de la misión Danuri era desarrollar tecnologías básicas como el diseño de trayectorias orbitales, navegación en el espacio profundo, un sistema de propulsión de alto empuje y una antena de 35 metros para comunicarse con naves espaciales distantes.

Pero la carga útil científica de la nave espacial es sofisticada y ayudará a los científicos de Corea del Sur y de todo el mundo a estudiar el campo magnético de la luna, medir la cantidad de elementos y moléculas como uranio, agua y helio-3 y fotografiar los cráteres oscuros en los polos lunares, donde el sol nunca brilla. Además de proporcionar uno de los instrumentos, llamado ShadowCam, la NASA eligió a nueve científicos para participar en Danuri.

Uno de sus instrumentos científicos más importantes es un magnetómetro. El interior de la luna ya no genera un campo magnético, pero alguna vez lo hizo, y ese campo primordial se conserva en los flujos de lava que se endurecieron durante esta era.

Ian Garrick-Bethell, profesor de ciencia planetaria en la Universidad de California, Santa Cruz y científico participante en la misión Danuri, dijo que el campo magnético primitivo parece haber sido sorprendentemente fuerte, potencialmente hasta el doble de la fuerza de la Tierra. campo magnético actual.

El Dr. Garrick-Bethell dijo que era desconcertante que “un núcleo de hierro tan pequeño pudiera haber generado un campo magnético tan fuerte”.

Él espera que después de que se complete la misión principal de la nave espacial de un año, Corea del Sur podría optar por mover a Danuri mucho más cerca de la superficie de la luna, dentro de 12 millas o menos, donde el magnetómetro podría ver mucho mejor las rocas magnetizadas.

“Incluso unos pocos pases a esas altitudes bajas podrían ayudar a limitar la fuerza magnetizada que tienen esas rocas”, dijo.

El Dr. Garrick-Bethell también está buscando usar el magnetómetro para estudiar los campos magnéticos generados dentro de la luna cuando es azotada por el viento solar, una corriente de partículas cargadas que emanan del sol.

El aumento y disminución de la fuerza del campo magnético en el viento solar induce corrientes eléctricas en la luna, y esas corrientes eléctricas a su vez generan campos magnéticos que serán medidos por Danuri. Las características del campo magnético darán pistas sobre la estructura y composición del interior de la luna.

Este trabajo también requiere combinar las mediciones con las realizadas por dos naves espaciales de la NASA, THEMIS-ARTEMIS P1 y P2, que viajan alrededor de la luna en órbitas altamente elípticas, para que puedan medir los cambios en el viento solar mientras Danuri mide los campos magnéticos inducidos más cerca de la superficie.

“Lo que aprenderíamos de eso es una especie de mapa global de la temperatura interior y la composición potencial y tal vez incluso el contenido de agua de las partes profundas de la luna”, dijo el Dr. Garrick-Bethel.

Los científicos utilizarán otro de los instrumentos de Danuri, un espectrómetro de rayos gamma, para medir cantidades de diferentes elementos en la superficie de la luna. El dispositivo de Danuri puede captar un espectro más amplio de rayos gamma de menor energía que instrumentos similares en misiones lunares anteriores, “y este rango está lleno de nueva información para detectar elementos en la luna”, dijo Naoyuki Yamashita, un científico con sede en Nuevo México que trabaja para el Instituto de Ciencias Planetarias en Arizona. También es un científico participante en Danuri.

El Dr. Yamashita está interesado en el radón, que se forma a partir de la descomposición del uranio. Debido a que el radón es un gas, podría viajar desde el interior de la luna hasta su superficie. (Este es el mismo proceso que a veces provoca la acumulación de radón, que también es radiactivo, en los sótanos de las casas).

Las cantidades de elementos radiactivos podrían proporcionar una historia que explique cuándo se enfriaron y endurecieron varias partes de la superficie de la luna, dijo el Dr. Yamashita, lo que ayuda a los científicos a determinar cuáles de los flujos de lava de la luna son más antiguos o más jóvenes.

El Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea, el equivalente de la NASA en Corea del Sur, utilizará la cámara de alta resolución de Danuri para explorar la superficie lunar en busca de sitios potenciales para una misión de aterrizaje robótico en 2031, dijo Kwon.

Una segunda cámara medirá la luz solar polarizada que rebota en la superficie lunar, revelando detalles sobre el tamaño de las partículas que componen el suelo lunar. Debido a que el bombardeo constante del viento solar, la radiación y los micrometeoritos rompen el suelo, el tamaño de los granos encontrados en un cráter podría dar una estimación de su edad. (Los granos más pequeños sugerirían un cráter más antiguo).

Los datos de luz polarizada también se utilizarán para mapear la abundancia de titanio en la luna, que algún día podría extraerse para su uso en la Tierra.

La NASA suministró una de las cámaras, una ShadowCam, que es lo suficientemente sensible como para captar los pocos fotones que rebotan en el terreno hacia los cráteres oscuros y permanentemente sombreados de la luna.

Estos cráteres, ubicados en los polos de la luna, permanecen fríos para siempre, por debajo de los 300 grados Fahrenheit bajo cero, y contienen hielo de agua que se ha acumulado durante eones.

El hielo podría proporcionar una historia congelada del sistema solar de 4.500 millones de años. También podría ser una gran cantidad de recursos para futuros astronautas visitantes. La maquinaria en la luna podría extraer y derretir el hielo para proporcionar agua. Esa agua podría luego descomponerse en oxígeno e hidrógeno, lo que proporcionaría aire para respirar a los astronautas y propulsores de cohetes para los viajeros que buscan viajar desde la luna a otros destinos.

Uno de los propósitos principales de ShadowCam es encontrar el hielo. Pero incluso con los sofisticados instrumentos de Danuri, eso podría ser un desafío. Shuai Li, investigador de la Universidad de Hawái y científico participante de Danuri, cree que las concentraciones podrían ser tan bajas que obviamente no serán más brillantes que las áreas que no contienen hielo.

“Si no lo mira con cuidado, es posible que no pueda verlo”, dijo el Dr. Li.

Jean-Pierre Williams, científico planetario de la Universidad de California, Los Ángeles, y otro científico participante en la misión Danuri, espera producir mapas de temperatura detallados de los cráteres combinando las imágenes de ShadowCam con los datos recopilados por el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA.

El orbitador de la NASA, que ha estado estudiando la luna desde 2009, lleva un instrumento que registra las temperaturas de la superficie lunar. Pero esas medidas están borrosas en un área bastante grande, de unos 900 pies de ancho. La resolución de una ShadowCam es de aproximadamente 5 pies por píxel. Por lo tanto, las imágenes de ShadowCam utilizadas junto con los modelos de computadora podrían permitir detectar variaciones de temperatura en la superficie.

“Con estos datos podemos trazar un mapa de las temperaturas locales y estacionales”, dijo el Dr. Williams. Eso, a su vez, puede ayudar a los científicos a comprender la estabilidad del agua y los hielos de dióxido de carbono en el cráter.

Los investigadores tendrán que esperar varios meses para que comience la ciencia. La nave espacial está tomando una ruta larga y energéticamente eficiente hacia la luna. Primero se dirige hacia el sol, luego da la vuelta para ser capturado en la órbita lunar el 16 de diciembre. Esta “trayectoria balística” lleva más tiempo pero no requiere que un motor grande se encienda para reducir la velocidad de la nave espacial cuando llega a la luna.

Corea del Sur tiene un amplio programa de misiles militares y ha colocado varios satélites de comunicaciones y observación de la Tierra en órbita terrestre baja desde que lanzó el primero en 1992. Y ha estado ampliando sus capacidades nacionales de lanzamiento de cohetes para que las futuras misiones no necesiten depender de ellos. SpaceX, o en otros países, para llegar al espacio. En junio, el Instituto de Investigación Aeroespacial de Corea colocó con éxito varios satélites en órbita con el segundo vuelo de Nuri, su cohete de cosecha propia.

“Asumiremos proyectos desafiantes como los módulos de aterrizaje lunares y la exploración de asteroides”, dijo Kwon.

Jin yu joven contribuyó con reportajes desde Seúl.

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