Dos supertierras rocosas descubiertas alrededor de una estrella cercana, y una podría ser habitable : ScienceAlert

Una estrella enana roja a solo 105 años luz de distancia puede albergar al menos un mundo habitable.

En una órbita cercana alrededor de la fría y tenue estrella, los científicos han encontrado y confirmado dos exoplanetas rocosos, uno cómodamente a una distancia de la estrella conocida como zona habitable.

Será necesario realizar observaciones de seguimiento para determinar aún más su naturaleza, pero el descubrimiento es emocionante, lo que sugiere que es posible que haya más mundos de este tipo esperando ser descubiertos en la vecindad solar.

Incluso si el exoplaneta no es habitable, los mundos en la zona habitable son relativamente raros, especialmente los rocosos.

Entonces, de cualquier manera, el descubrimiento es un punto de datos importante para caracterizar la población de estos exoplanetas.

Los dos exoplanetas fueron descubiertos como resultado de las observaciones del telescopio de caza de exoplanetas TESS de la NASA.

Mientras observaba una pequeña estrella enana roja llamada LP 890-9 (también conocida como TOI-4306), captó las débiles y regulares caídas en la luz estelar características de un exoplaneta que orbita entre nosotros y la estrella, pasajes conocidos como tránsitos, en un 2.7 -período de días.

Los datos de tránsito pueden decirnos bastante sobre un exoplaneta. Está el hecho de su existencia, por ejemplo. Luego está el período orbital. Y, en función de cuánto se atenúa la luz de las estrellas, los científicos también pueden inferir el diámetro del exoplaneta.

Pero, para confirmar la detección y obtener más datos sobre los exoplanetas, se requieren más observaciones utilizando diferentes instrumentos.

“Este seguimiento”, explica la astrónoma Laetitia Delrez de la Universidad de Lieja en Bélgica, “es particularmente importante en el caso de estrellas relativamente frías, como TOI-4306, que emiten la mayor parte de su luz en el infrarrojo cercano y para que TESS tiene una sensibilidad bastante limitada.’

Ella y su equipo emplearon los telescopios del consorcio SPECULOOS (Search for habitable Planets EClipsing ULtra-cOOl Stars), sensibles a las longitudes de onda del infrarrojo cercano emitidas por TOI-4306. Los datos de tránsito obtenidos en estas observaciones confirmaron la existencia del exoplaneta, denominado LP 890-9b.

Luego, el equipo buscó exoplanetas que TESS pudo haber pasado por alto, y encontró un segundo mundo, un poco más distante de la estrella que LP 890-9b. Este exoplaneta, llamado LP 890-9c, tiene un período orbital de 8,4 días.

Otros datos, incluidas las mediciones de la velocidad radial que determinan la atracción gravitacional que ejerce un exoplaneta sobre una estrella y, por lo tanto, derivan su masa, permitieron al equipo caracterizar los dos exoplanetas en detalle.

Aunque no se han medido las dos masas, los datos de velocidad radial dieron a los científicos un límite de masa superior para ambos exoplanetas.

LP 890-9b tiene aproximadamente 1,32 veces el diámetro de la Tierra y hasta 13 veces su masa.

LP 890-9c tiene aproximadamente 1,37 veces el diámetro de la Tierra y hasta 25 veces su masa.

Estas medidas son consistentes con la densidad de mundos rocosos, como la Tierra, Marte y Venus, en lugar de mundos gaseosos o helados como Júpiter o Neptuno.

Esto significa que los exoplanetas pueden clasificarse como súper-Tierras, mundos rocosos que son más grandes que la Tierra y más pequeños que Neptuno.

Donde están orbitando la estrella, en particular, el exoplaneta exterior, LP 890-9c, es donde se pone interesante.

Esta es una de las primeras cosas que los científicos buscan al evaluar la habitabilidad potencial de un mundo alienígena. Un exoplaneta demasiado cerca o demasiado lejos de su estrella será demasiado caliente o demasiado frío, respectivamente, para la vida tal como la conocemos.

Pero hay una zona templada, o habitable, en la vecindad orbital de cada estrella en la que el agua líquida podría asentarse cómodamente en una superficie planetaria.

LP 890-9c puede estar en una órbita cercana a su estrella en comparación con la Tierra, pero esa estrella es mucho, mucho más fría y tenue que el Sol.

En su posición orbital, el exoplaneta se encuentra dentro de la zona habitable conservadora de su estrella y recibe niveles de radiación estelar similares a los de la Tierra.

Después del sistema TRAPPIST, es el segundo mundo potencialmente habitable más prometedor descubierto hasta ahora, dijeron los investigadores.

“Pero no debemos adelantarnos. Estar en el lugar correcto no garantiza una playa de palmeras”, dice el astrónomo Robert Wells de la Universidad de Berna en Alemania.

“Nuestro vecino planeta Venus, que es, por así decirlo, una olla a presión rica en dióxido de carbono, cerca de 500 grados Celsius, también está cerca de esta llamada zona habitable alrededor del Sol”.

LP 890-9c está muy cerca del punto en el que un planeta joven podría quedar atrapado en un efecto invernadero desbocado, como Venus, pero no sabemos con certeza qué está pasando allí.

Un segundo equipo de científicos, incluidos algunos de los autores del artículo LP 890-9, ya ha presentado una preimpresión que cuestiona este misterio, pero es probable que no lo sepamos hasta que obtengamos observaciones de la atmósfera del exoplaneta, si es que tiene una.

El telescopio espacial James Webb ya está demostrando ser experto en esto. El telescopio, como puede imaginar, tiene una gran demanda, por lo que es posible que tengamos que esperar un tiempo para las observaciones.

Por otro lado, un objetivo tan prometedor como el LP 890-9c puede justificar un esfuerzo, ya que sea cual sea el resultado, tenemos algo que aprender de él.

“Es importante”, dice el astrónomo Amaury Triaud de la Universidad de Birmingham en el Reino Unido, “detectar tantos mundos terrestres templados como sea posible para estudiar la diversidad de climas de exoplanetas y, finalmente, estar en condiciones de medir con qué frecuencia la biología ha surgido en el Cosmos”.

La investigación ha sido publicada en Astronomía y Astrofísica.

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