El próximo intento de lanzamiento de Artemis 1 de la NASA podría ser a fines de septiembre

Después de repetidos retrasos, la NASA está apuntando ligeramente las fechas de lanzamiento del 23 o 27 de septiembre para su misión Artemis I. Muchas cosas tendrán que salir bien para que cualquiera de esas fechas sea posible, incluidas las reparaciones del sistema de combustible del cohete, una aprobación de la Fuerza Espacial y la gestión de evitar una variedad de conflictos de programación espacial.

Artemis I marcará el primer lanzamiento del enorme cohete Space Launch System (SLS) de la agencia y enviará una nave espacial llamada Orion en una órbita mucho más allá de la Luna. Esta misión no estará tripulada y servirá como prueba para misiones posteriores que enviarán astronautas de regreso a la Luna por primera vez en décadas.

Después de que una fuga de hidrógeno frustrara el tercer intento de la NASA de lanzar la misión el 3 de septiembre, la NASA decidió hacer reparaciones mientras permanecía en la plataforma de lanzamiento. Reemplazarán los sellos en la conexión entre el cohete y las líneas de combustible que envían combustible de hidrógeno líquido al cohete. Permanecer en la plataforma permitirá que el equipo pruebe los nuevos sellos en temperaturas criogénicas, imitando las condiciones que tendrían lugar durante un lanzamiento real.

Actualmente están apuntando al 17 de septiembre para esa prueba criogénica clave, que solo sale unos días antes de que se abra la primera ventana de lanzamiento el 23. Necesitarán unos cuatro días entre una prueba exitosa y un intento de lanzamiento, dijo Mike Bolger, gerente del programa Exploration Ground Systems en el Centro Espacial Kennedy, durante una conferencia de prensa el jueves.

Además de la necesidad inmediata de reparar y probar los sellos, también hay otros problemas importantes que pueden afectar la capacidad de la NASA para hacer despegar a Artemis I este mes. Uno de los más grandes involucra un sistema dentro del cohete llamado sistema de terminación de vuelo, que permite destruir el cohete si algo sale mal durante el lanzamiento.

Es un sistema de seguridad clave cuando se trata de grandes cohetes o misiles y, por razones bastante obvias, debe estar funcionando en el momento del lanzamiento. La Fuerza Espacial está a cargo de los lanzamientos dentro de la Cordillera Oriental, donde la NASA está intentando lanzar el cohete. Requiere que las baterías en el sistema de terminación de vuelo estén certificadas como en buen estado de funcionamiento en el momento del lanzamiento, algo que solo se puede hacer en el edificio de ensamblaje de vehículos, a cuatro millas (y muchas horas) de distancia de la plataforma de lanzamiento.

La NASA ya obtuvo una extensión en la certificación del sistema, lo que les permitió un pequeño respiro durante sus intentos de lanzamiento anteriores, pero esa exención ya pasó y tienen que solicitar una nueva extensión. En última instancia, depende de la Fuerza Espacial tomar la decisión de si cree o no que el lanzamiento puede avanzar de manera segura sin retroceder al VAB.

Luego está todo lo demás que sucede en el espacio. Ahora que la NASA se ha perdido las ventanas de lanzamiento de finales de agosto y principios de septiembre, el SLS tendrá que lidiar con los horarios de otras misiones. La agencia eligió los días 23 y 27 para evitar conflictos con la misión Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA, que está programada para estrellarse contra un asteroide el 26 de septiembre. También hay una tripulación programada para viajar a la ISS a principios de octubre. Si Artemis I pierde estas próximas oportunidades de lanzamiento, ya sea por demoras en las reparaciones o por tener que regresar al VAB para un chequeo, la próxima oportunidad de lanzamiento puede ser más adelante en octubre.

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