El rover Curiosity cumple 10 años. Esto es lo que nos ha enseñado sobre Marte: NPR

Un autorretrato del rover Curiosity Mars de la NASA en Vera Rubin Ridge.

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Un autorretrato del rover Curiosity Mars de la NASA en Vera Rubin Ridge.

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Hace diez años, los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA celebraron el aterrizaje exitoso de su cuarto robot en Marte, el rover Curiosity.

Ahora que tiene la edad suficiente para ingresar al quinto grado, el rover Curiosity se estableció en su misión en 2012 para determinar si el planeta rojo podría haber albergado vida alguna vez.

El robot tiene aproximadamente el tamaño de un automóvil y está equipado con instrumentos científicos que se utilizan para estudiar el clima y la geología del planeta. Entonces, ¿cómo fue la misión? ¿Y qué puede enseñarnos el rover Curiosity sobre el pasado y el futuro potencial de la exploración espacial?

Los ingenieros trabajan en un modelo del rover Curiosity de Marte en las instalaciones de ensamblaje de naves espaciales en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en 2012.

Damián Dovarganes/AP


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Los ingenieros trabajan en un modelo del rover Curiosity de Marte en las instalaciones de ensamblaje de naves espaciales en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en 2012.

Damián Dovarganes/AP

Claros signos de vida.

El Dr. Ashwin Vasavada es el científico principal del equipo de Curiosity y dice que la misión fue un gran éxito.

“[We learned] no solo fue habitable en un momento de la historia de Marte, sino que probablemente fue habitable durante millones o decenas de millones de años”, dijo.

Si bien el rover tenía la capacidad de detectar signos de vida, eso no significaba necesariamente que el propio Marte albergara vida. Vasavada dijo que su objetivo inicial era averiguar si la vida era simplemente posible allí.

“Hemos explorado Marte lo suficiente como para saber que no hay huellas de dinosaurios, ni grandes formas de vida en la actualidad”, dijo. “Entonces, si la vida alguna vez se afianzó, probablemente nunca pasó de una especie de etapa microbiana”.

Un cambio brusco

Entonces, ¿qué tipo de vida había en Marte? ¿Y hubo algún evento específico que lo hizo inhabitable para la vida?

Vasavada cree que es probable que sea una combinación de eventos.

“Puedes ver evidencia de que los ríos una vez discurrieron a lo largo de la superficie, que tal vez incluso existió un océano en un punto. Entonces, el Marte primitivo, estamos hablando de hace tres o cuatro mil millones de años, era un lugar mucho más parecido a la Tierra de lo que es Marte hoy. ,” él dijo.

Esta imagen proporcionada por la NASA, ensamblada a partir de una serie de fotos de enero de 2018 tomadas por el rover Mars Curiosity, muestra una vista cuesta arriba del Monte Sharp, que Curiosity había estado escalando.

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Esta imagen proporcionada por la NASA, ensamblada a partir de una serie de fotos de enero de 2018 tomadas por el rover Mars Curiosity, muestra una vista cuesta arriba del Monte Sharp, que Curiosity había estado escalando.

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Y parece que el tamaño del planeta puede haber sido el factor principal para acabar con el desarrollo de la vida.

“En última instancia, es un planeta más pequeño que la Tierra, [so] eso permitió que se enfriara más rápido. Una vez que se enfrió más rápido, perdió su capacidad de generar un campo magnético”, dijo. “Una vez que el campo magnético se detuvo, la atmósfera fue despojada por la radiación en el espacio. Y eso condujo a su incapacidad para, en ese momento, mantenerse caliente y tener agua líquida”.

A partir de ese momento, el planeta se convirtió en el frío e inhóspito desierto que hoy conocemos.

Un punto de aterrizaje único

Incluso el lugar en el que descendió inicialmente el rover Curiosity hace 10 años pudo proporcionar nuevos conocimientos para el equipo que trabaja para comprender Marte.

El rover aterrizó en un área llamada Gale Crater. Conocido como un cráter de impacto, la cavidad se formó cuando una gran roca espacial golpeó la superficie del planeta. Más tarde, se llenó de sedimentos depositados en lagos y formó capas de lodo que se acumularon con el tiempo en las laderas de una montaña.

“Lo que esto significa es que podríamos aterrizar allí y ver si ese sedimento realmente se depositó en ambientes de agua líquida, como lagos y arroyos”, dijo Vasavada. “Podríamos leer la historia temprana de Marte elevando estas capas de roca y determinando si alguno de esos períodos del tiempo de Marte tuvo estas condiciones habitables”.

Después de 10 años, el éxito de la misión aún sorprende al científico.

“Hemos subido más de 2000 pies verticales en la montaña y, en su mayor parte, cada capa que hemos observado se formó en un ambiente húmedo y tenía condiciones que habrían sido favorables para la vida”.

Esta historia fue adaptada para la web por Manuela Lopez Restrepo.

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