El sistema PitchCom de la MLB genera reacciones mixtas

El béisbol y la tecnología siempre han sido socios cautelosos.

Durante un lapso de cinco años en la década de 1930, a medida que la radio se hizo más popular, los tres equipos de Nueva York (los Yankees, los Gigantes y los Dodgers) prohibieron sus juegos en vivo, jugada por jugada, porque temían que el nuevo medio redujera la asistencia. Cuando los Cachorros de Chicago añadieron luces al Wrigley Field en 1988, lo que les permitió alejarse de generaciones de juegos jugados exclusivamente durante el día, los fanáticos estaban en brazos. Cuando se propusieron cantos electrónicos de bolas y strikes, fue el turno de quejarse de los árbitros.

Otros deportes pueden cambiar, pero el béisbol, en general, se ha convertido en un negocio de permanecer igual.

Con la instalación de la reproducción instantánea limitada en 2008 y la expansión de la reproducción en 2014, el juego entró tentativamente en la era digital. Pero agregar cámaras en cada estadio de béisbol y monitores de video en cada clubhouse abrió la puerta a una consecuencia no deseada: trampas electrónicas.

Los Astros de Houston de 2017 atravesaron descaradamente esa puerta, desarrollando un elaborado sistema de robo de señales que los ayudó a ganar una Serie Mundial. Dos años más tarde, cuando ese sistema se reveló al público, resultó en despidos, suspensiones y, en última instancia, el empañamiento permanente de un campeonato.

Nada estimula la acción en el béisbol más rápido que un escándalo: después de todo, la oficina del comisionado se creó cuando el béisbol lidiaba con el escándalo de los Black Sox de 1919. Esta temporada, Major League Baseball dio un gran paso adelante al distanciarse de la mancha del robo de señas con la introducción de PitchCom, un dispositivo controlado por un receptor que le permite comunicarse sin palabras con el lanzador sobre qué lanzamiento viene, información que es compartido simultáneamente con hasta otros tres jugadores en el campo a través de auriculares en las bandas de sus gorras.

La idea es bastante simple: si el béisbol puede eliminar las antiguas llamadas de lanzamiento, en las que el receptor le muestra señales al lanzador con los dedos, será más difícil para otros equipos robar esas señales. Ha habido algunos contratiempos, con dispositivos que no funcionan o que los lanzadores no pueden escuchar, pero en lo que va de la temporada, todos en el béisbol parecen estar de acuerdo en que PitchCom, les guste o no, está funcionando.

Carlos Correa, un campocorto de los Mellizos de Minnesota que durante mucho tiempo se desempeñó como portavoz no oficial y sin disculpas de esos Astros de 2017, llegó a decir que la herramienta habría frustrado el engaño sistémico de su antiguo equipo.

“Creo que sí”, dijo Correa. “Porque ahora no hay señales”.

Sin embargo, no todos los lanzadores están a bordo.

Max Scherzer, el as de los Mets de Nueva York y el jugador mejor pagado del béisbol esta temporada, probó PitchCom por primera vez a fines del mes pasado en un juego contra los Yankees y emergió con pensamientos encontrados.

“Funciona”, dijo. “¿Ayuda? Sí. Pero también creo que debería ser ilegal”.

Scherzer llegó a sugerir que el juego perdería algo al eliminar el robo de señales.

“Es parte del béisbol, tratar de descifrar las señales de alguien”, dijo Scherzer. “¿Tiene la intención deseada de limpiar un poco el juego?” dijo de PitchCom. “Sí. Pero también siento que me quita parte del juego”.

Los comentarios de Scherzer provocaron una reacción mixta de sus compañeros. El relevista de Seattle Paul Sewald los llamó “un poco ingenuos” y “un poco hipócritas”. El abridor de Minnesota, Sonny Gray, dijo que en teoría estaba de acuerdo con Scherzer, “pero mi refutación sería cuando estás haciendo secuencias de señales cuando un corredor está en segunda base, tienes equipos que lo tienen en video y lo desglosan como el juego. sucede.”

Continuando con su escepticismo, Sewald dijo de Scherzer: “Tengo un muy buen presentimiento de que ha estado en un equipo o dos que roba señas”.

Sea cierta o no, la sugerencia de Sewald representaba lo que muchos en el juego generalmente creen: varios entrenadores dicen que hay clubes que usan una docena o más de miembros del personal para estudiar videos y pasar señales. Debido a que se hace en secreto, también se ha desarrollado una paranoia en toda la liga, con incluso los inocentes ahora presuntos culpables.

“Creo que todos somos conscientes de eso”, dijo el gerente de Colorado, Bud Black. “Somos conscientes de que hay oficinas centrales que tienen más mano de obra que otras”.

La creencia de que el robo de señas es rampante ha llevado al uso generalizado de PitchCom, quizás más rápido de lo que muchos imaginaban. Y esa es una buena noticia para los altos ejecutivos de Major League Baseball.

“Es opcional, y probablemente la mejor evidencia es que los 30 clubes lo están usando ahora”, dijo Morgan Sword, vicepresidente ejecutivo de operaciones de béisbol de MLB. “Elimina un problema importante para el juego en el robo de señales. Pero, en segundo lugar, en realidad ha acelerado un poco el juego. Sin la necesidad de pasar por varios conjuntos de señales con corredores en base, el ritmo ha mejorado”.

Entonces la pregunta es, ¿qué se pierde para lograr esas ganancias?

Si bien el desciframiento de códigos es tan antiguo como el deporte mismo, la intrusión de la tecnología en lo que durante más de un siglo había sido un juego lánguido y pastoral ha precipitado un intenso choque cultural. El robo de señas siempre ha sido aceptado por los que juegan, siempre que lo cometa alguien en el campo. Pero los problemas surgen de inmediato, y las reglas del juego no escritas (y ahora escritas) se rompen, cuando la tecnología se utiliza como ayuda en tiempo real.

Dibujar líneas claras es importante en una era en la que los programas de computadora son tan sofisticados que los algoritmos pueden revelar si un lanzador está a punto de lanzar una recta o un slider simplemente por la forma en que sostiene su guante.

“Cuando usas a personas que no están jugando para obtener una ventaja, para mí, al menos personalmente, tengo un problema con eso”, dijo el gerente de San Diego, Bob Melvin.

La mayoría está de acuerdo en que existe una línea muy fina entre la tecnología que mejora el producto actual y, en última instancia, cambia su integridad. Hacer que se pongan de acuerdo sobre dónde se dibuja exactamente esa línea es un asunto diferente.

“Desearía que no hubiera tecnología de video ni nada”, dijo el segunda base de los Yankees, DJ LeMahieu.

Sword dice que PitchCom fue un ejemplo de la capacidad de la tecnología para “producir una versión del béisbol que se parece más a hace un par de décadas” porque “neutraliza una amenaza reciente”.

“Creo que así es como va el mundo”, dijo Black. “Y nosotros somos parte del mundo”.

Y viene más tecnología. En cubierta hay un reloj de lanzamiento que se está probando en las ligas menores que, según Sword, ha sido “extremadamente prometedor” para lograr su objetivo: acortar los juegos. Se espera que pronto se implemente en las Grandes Ligas, y los lanzadores deberán realizar un lanzamiento dentro de un período de tiempo determinado: en la Clase AAA, un lanzamiento debe realizarse dentro de los 14 segundos cuando nadie está en la base y dentro de los 19 segundos cuando un corredor está a bordo.

En términos generales, los lanzadores están menos entusiasmados con los relojes de lanzamiento que con PitchCom.

“El noventa por ciento del béisbol es la anticipación de que algo realmente genial está por suceder, y tienes destellos de cosas realmente geniales que suceden”, dijo Daniel Bard, el taponero de los Colorado Rockies. “Pero no sabes cuándo van a venir, no sabes en qué campo está sucediendo. Especialmente en la novena entrada de un juego reñido, con todos al borde de su asiento, ¿quieres pasar rápido por eso? Hay muchas cosas buenas en la vida por las que no quieres apresurarte. Tú disfrutas. Saboreas. Para mí, uno es el final de un juego de pelota”.

Sin embargo, el cambio más radical podría ser la zona de strike automatizada: árbitros robot, en el lenguaje común. El comisionado Rob Manfred dijo a principios de este verano que esperaba tener un sistema de este tipo para 2024. Las llamadas automáticas son un anatema para los árbitros, que sienten que infringe su juicio, y para los receptores que se especializan en la elaboración de lanzamientos: el arte de recibir un lanzamiento. y mostrándolo como si estuviera en la zona de strike, incluso si no lo estaba.

“No creo que eso deba suceder”, dijo el receptor de los Yankees, José Treviño, quizás el mejor formador de lanzamientos del juego. “Hay muchos muchachos que han pasado por este juego y muchos muchachos del pasado que se han ganado la vida como receptor, siendo un buen llamador del juego, siendo un buen receptor defensivo”.

Con los llamados árbitros robot, dijo Treviño, una habilidad que tantos receptores han trabajado tan duro para dominar se volverá inútil.

“Simplemente vas a estar atrás bloqueando, lanzando y ordenando el juego”, dijo, y agregó que podría afectar el poder económico de algunos receptores.

Pero ese argumento es para otro día. PitchCom es el juguete nuevo de este año y, más allá de lo obvio, está suavizando las cosas en áreas inesperadas. Se puede programar para cualquier idioma, por lo que une las barreras entre lanzadores y receptores. Y, como dijo Bard: “Mis ojos no son geniales. Puedo mirar los letreros, pero hace que sea más fácil poner el letrero justo en mi oído”.

Las opiniones siempre variarán, pero lo único en lo que todos están de acuerdo es que la invasión tecnológica continuará.

“Seguirá adelante”, dijo Correa. “Muy pronto, tendremos robots jugando en el campocorto”.

james wagner y gary phillips reportaje contribuido.

Leave a Comment