En el primer juego tratando de ‘retroceder’, los Rams ven a los Bills atropellarlos

INGLEWOOD, Calif. — Al final de su desfile del Super Bowl empapado en champán y salpicado de confeti en febrero pasado, Los Angeles Rams comenzaron a mirar hacia el futuro y a considerar las posibilidades.

El entrenador en jefe Sean McVay le preguntó al liniero defensivo estrella Aaron Donald si quería regresar para otra carrera por el título. Luego, mientras McVay cantaba “¡corre hacia atrás!” en el micrófono, un Donald sin camisa le dijo a una multitud estridente: “¿Por qué no repetirlo? Podríamos ser campeones mundiales de nuevo”.

El torpe equipo que se presentó en el SoFi Stadium el jueves por la noche no parecía capaz de cumplir con esas audaces proclamaciones. Los Rams decepcionaron en su camino hacia una derrota en casa por 31-10 en la apertura de la temporada ante Buffalo, y podría haber sido peor si los Bills no les hubieran regalado cuatro pérdidas de balón.

Es demasiado pronto para que los Rams entren en pánico después de una sola derrota, especialmente ante un equipo cargado de Buffalo que estuvo a 13 segundos de ser el anfitrión del juego de campeonato de la AFC en enero pasado y es el favorito en las apuestas para ganar el Super Bowl esta temporada. Y, sin embargo, esta actuación deslucida expuso grietas fundamentales que los Rams deben arreglar para tener alguna posibilidad de convertirse en el primer campeón repetido de la NFL en casi dos décadas.

“No estábamos listos para ir”, dijo McVay. “Me enorgullezco mucho de eso, y eso depende de mí. Tengo que hacerlo mejor. Hubo muchas decisiones que tomé que siento que no pusieron a nuestros jugadores en lugares lo suficientemente buenos”.

Cualquier disección de lo que salió mal para los Rams el jueves por la noche debe comenzar con una ofensiva que tuvo problemas para mantener los impulsos. McVay fue conservador en los primeros intentos durante gran parte de la noche, corriendo el balón con un éxito modesto y dejando constantemente a los Rams en segundo o tercero y largo.

Una línea defensiva renovada de los Bills comenzó en esas situaciones, capturando a Matthew Stafford siete veces a pesar de que solo acarreaba constantemente a cuatro hombres. Von Miller, el ala defensiva All-Pro que los Bills sacaron de los Rams esta primavera, tuvo dos de las capturas más grandes, venciendo al tackle ofensivo Joe Noteboom una vez en una carrera de toros y otra vez en el borde.

“No apresuraron cinco realmente en absoluto esta noche”, dijo McVay. “Para ellos poder hacer eso, es un verdadero mérito para ellos”.

No fue una noche divertida para Matthew Stafford (derecha) y la ofensiva de los Rams contra los Bills.  (Foto AP/Ashley Landis)

No fue una noche divertida para Matthew Stafford (derecha) y la ofensiva de los Rams contra los Bills. Stafford fue capturado siete veces, lo máximo que sufrió desde que cayó 10 veces en 2018 contra los Minnesota Vikings cuando era mariscal de campo de los Detroit Lions. (Foto AP/Ashley Landis)

McVay y varios jugadores de los Rams reconocieron que el ruido de la multitud en su estadio local jugó un papel en sus problemas. Multitudes de fanáticos de los Bills en el estadio SoFi eran tan ruidosos en ocasiones que los Rams tuvieron que recurrir a un conteo silencioso.

“No quieres ir a un conteo silencioso”, dijo el receptor abierto y actual MVP del Super Bowl, Cooper Kupp, quien tuvo 13 atrapadas en 15 objetivos para 128 yardas y el único touchdown de los Rams. “Una vez que vas a un conteo silencioso, pierdes la ventaja ofensivamente para poder quitarte el balón”.

Incluso cuando Stafford tuvo tiempo de tirar en el bolsillo, solo produjo un éxito esporádico contra una variedad de defensas en zona de los Bills diseñadas para ensombrecer el camino de Kupp y quitarle la pelota profunda. Stafford completó 29 de 41 para 240 yardas y no mostró signos evidentes de dolor por la lesión en el codo que lo molestó durante la temporada baja, pero también lanzó tres intercepciones y tuvo problemas para conectarse con cualquier receptor además de Kupp.

Allen Robinson, la preciada adquisición del receptor abierto agente libre de los Rams, recibió solo un par de objetivos, atrapando uno por apenas 12 yardas. Con Robinson no involucrado, Van Jefferson lesionado y poca profundidad en el receptor abierto detrás de ellos, Stafford apuntó al ala cerrada Tyler Higbee 11 veces para un yardaje mínimo.

“Al final del día, hubo demasiados errores”, dijo Kupp. “Nos obligaron a ser consistentes y mantener impulsos. Creo que para un hombre, ofensivamente, no hicimos un trabajo lo suficientemente bueno”.

Una última fuente de preocupación para la ofensiva de los Rams fue el acto de desaparición de Cam Akers en el juego terrestre. Akers, ahora a un año y medio de un desgarro en el tendón de Aquiles que le costó casi toda la temporada pasada, salió de la banca detrás de Darryl Henderson y corrió el balón solo tres veces sin ganar una sola yarda.

Cuando se le preguntó acerca de la falta de participación de Akers, McVay cambió de tema sin mencionarlo.

“Me gustaría que Allen se involucrara más”, dijo McVay. “Me gustaría que muchos muchachos se involucraran más”.

Los problemas ofensivos de los Rams le dieron a Buffalo la oportunidad de dar un golpe de gracia temprano, pero tres pérdidas de balón evitaron que los Bills ampliaran su ventaja. El resultado fue un marcador de medio tiempo de 10-10 mucho más cerca de lo que podría haber sido.

La incapacidad de la defensa de los Rams para salir del campo en tercera oportunidad finalmente resultó ser desgarradora. En una tercera y larga jugada, el mariscal de campo de los Bills, Josh Allen, entregó un feroz derechazo rígido al back defensivo Nick Scott y luchó por un primer intento. En otro, Allen encontró tiempo para lanzar y golpear a Gabe Davis en un patrón de poste para 47 yardas.

Ambas unidades resultaron en touchdowns de Buffalo. Luego, los Bills agregaron otra conversión en tercera oportunidad, con Allen esta vez encontrando Stefon Diggs para un TD de 53 yardas después de que el receptor estelar se había quedado muy atrás de Jalen Ramsey.

“No hicimos un trabajo lo suficientemente bueno en las terceras oportunidades”, dijo el apoyador de los Rams, Bobby Wagner. “Los terceros intentos nos mataron. Simplemente no podíamos salir del campo”.

El margen de derrota de 21 puntos de los Rams fue la segunda derrota de apertura de temporada más grande de un campeón reinante del Super Bowl. Solo los Baltimore Ravens de 2013 sufrieron una derrota peor, una paliza de 22 puntos a manos de los Denver Broncos en la que Peyton Manning lanzó siete touchdowns.

Si hay un lado positivo para los Rams, fue cómo reaccionaron ante la derrota posterior al juego. McVay se culpó a sí mismo por no poner a sus jugadores en posición de triunfar. Stafford dijo que deseaba haber lanzado la pelota antes en varias de las capturas. Wagner dijo que no hay que señalar con el dedo a la ofensiva cuando la defensa no hizo el trabajo.

Las secuelas de Hollywood rara vez están a la altura del original, pero los Rams están decididos a seguir intentándolo.

“Vamos a arreglar esto”, dijo McVay. “Fue una noche muy humilde, pero oye, tienes que ser capaz de mirarte en el espejo y decir: ‘Oye, tengo que ser mejor en el marco de mi papel’. Eso es exactamente lo que voy a hacer, eso es lo que van a hacer nuestros entrenadores y eso es lo que van a hacer nuestros jugadores”.

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