En la planta de energía nuclear Zaporizhzhia de Ucrania, el riesgo de un accidente ha aumentado: NPR

La planta de energía nuclear de Zaporizhzhia ha estado aislada de la red eléctrica desde el 5 de septiembre. Las plantas nucleares requieren energía para mantener fríos sus reactores.

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La planta de energía nuclear de Zaporizhzhia ha estado aislada de la red eléctrica desde el 5 de septiembre. Las plantas nucleares requieren energía para mantener fríos sus reactores.

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El jefe de la Agencia Internacional de Energía Atómica advierte que el riesgo de un accidente nuclear en la planta de energía nuclear de Zaporizhzhia ha “aumentado significativamente”, luego de los combates en curso alrededor del sitio.

“Permítanme ser claro, el bombardeo alrededor de la planta nuclear de Zaporizhzhia debe detenerse”, dijo el director general de la OIEA, Rafael Mariano Grossi, en una breve declaración grabada publicada el viernes.

Grossi también advirtió que la crisis en curso podría requerir que la planta cierre su último reactor en funcionamiento. Eso pondría en marcha una cadena de eventos que podría intensificar la actual crisis nuclear. Así es cómo.

Las plantas nucleares necesitan electricidad

La planta nuclear de Zaporizhzhia es la más grande de Europa, capaz de producir miles de megavatios de electricidad. Pero la planta también necesita energía de la misma red eléctrica que alimenta.

El jefe de la Agencia Internacional de Energía Atómica, Rafael Mariano Grossi, dice que los acontecimientos recientes han “aumentado significativamente el riesgo de un accidente nuclear”.

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El jefe de la Agencia Internacional de Energía Atómica, Rafael Mariano Grossi, dice que los acontecimientos recientes han “aumentado significativamente el riesgo de un accidente nuclear”.

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La energía se utiliza para hacer funcionar las diversas partes de la planta, incluidos sus sistemas de seguridad y refrigeración. Específicamente, las plantas de energía nuclear requieren que el agua sea bombeada constantemente a través de sus núcleos para funcionar de manera segura, y las bombas necesitan electricidad.

En Zaporizhzhia, la energía normalmente es suministrada por cuatro líneas de alto voltaje, que conectan el complejo nuclear a la red eléctrica de Ucrania, pero el conflicto ha hecho que esas líneas se corten sistemáticamente. La última línea de 750kV se cortó el 3 de septiembre, según el OIEA.

Una línea de respaldo se desconectó dos días después debido a un incendio en el sitio. En una conferencia de prensa poco después de regresar de Zaporizhzhia, Grossi dijo a los periodistas que creía que las líneas eléctricas estaban siendo atacadas deliberadamente:

“Está claro que los que tienen estos objetivos militares saben muy bien… dar donde más duele para que la planta se vuelva muy, muy problemática”, dijo a los periodistas poco después de regresar de la planta.

Zaporizhzhia ha estado generando su propia energía, pero esa es una solución limitada

Desde que perdió su última conexión a la red el 5 de septiembre, la planta nuclear se ha alimentado a sí misma en el llamado “modo de operación en isla”. Bajo esta configuración, el reactor de la Unidad 6 ha estado produciendo bajos niveles de electricidad que están haciendo funcionar el resto de la instalación.

Los reactores en Zaporizhzhia están diseñados para operar en este modo durante el arranque, según un ingeniero nuclear que trabajó directamente con los reactores en Zaporizhzhia cuando la planta comenzó a operar en la década de 1980, pero que no estaba autorizado a hablar públicamente por su empleador actual.

“No es bueno, no se puede hacer por mucho tiempo”, dice. El problema tiene menos que ver con el reactor en sí que con la turbina, los generadores y otros sistemas, todos los cuales están diseñados para funcionar a niveles de potencia significativamente más altos que los que proporciona el modo de funcionamiento en isla.

El problema se suma, dijo Grossi en su declaración, a la creciente presión sobre los operadores ucranianos de la planta. Gran parte del personal actual de la planta de poco menos de 1.000 personas vive en la cercana ciudad de Enerhodar. Sus suministros de agua, alcantarillado y electricidad se han visto interrumpidos en los últimos días por los mismos enfrentamientos que dañaron las líneas alrededor de la planta.

“El bombardeo está poniendo en peligro a los operadores y sus familias, lo que dificulta la dotación adecuada de personal en la planta”, dice Grossi.

Apagar el último reactor activará generadores de emergencia.

Con el deterioro de las condiciones, parece más probable que las autoridades ucranianas decidan apagar el último reactor. Pero en el corto plazo, eso podría exacerbar la crisis.

El ejército ruso ha controlado el sitio desde marzo. Los trabajadores ucranianos continúan operando sus reactores.

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El ejército ruso ha controlado el sitio desde marzo. Los trabajadores ucranianos continúan operando sus reactores.

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Eso es porque los reactores nucleares se parecen más a las parrillas de carbón que a las estufas de gas. Incluso después de apagarlos, permanecen calientes durante un largo período de tiempo. El agua aún debe circular en los núcleos para evitar una fusión.

Con sus reactores cerrados, Zaporizhzhia cambiará a generadores diesel de emergencia de respaldo para mantener los reactores fríos. Los generadores de emergencia en sí mismos son un método probado y verdadero para enfriar un reactor nuclear. De hecho, la Comisión Reguladora Nuclear requiere que las plantas de EE. UU. cambien a generadores diesel de emergencia de inmediato, evitando el “modo de operación en isla” que se usa en Zaporizhzhia.

“No queremos usar los generadores diésel, pero es una situación que puede soportar por un tiempo”, dice Steven Nesbit, ingeniero nuclear y miembro del grupo de trabajo de respuesta rápida de la Sociedad Nuclear Estadounidense, que está rastreando la crisis actual. Por ejemplo, después de perder energía durante el huracán Andrew en 1992, la planta nuclear de Turkey Point en Florida operó durante días con energía diésel de emergencia.

Si los generadores se quedan sin combustible, podría ocurrir una fusión

Según el OIEA, la planta de Zaporizhzhia tiene más de una docena de generadores de emergencia en espera. Normalmente, la planta tiene una reserva de combustible diesel para 10 días, dice la agencia, y actualmente tiene aproximadamente 2250 toneladas de combustible disponible.

Si ese combustible se agota o los generadores se dañan en más combates, podría desencadenar una fusión.

Pero Nesbit dice que eso no significa necesariamente que habría una catástrofe como la de Chernobyl. La fusión en Chernobyl se debió a una combinación única de fallas de diseño y errores del operador que sería esencialmente imposible de replicar en Zaporizhzhia.

Y a diferencia del desastre nuclear de Fukushima en 2011, algunos de los reactores en Zaporizhzhia ya se han cerrado por un tiempo, permitiendo que el combustible nuclear se enfríe un poco, dice Nesbit.

Incluso en el peor de los casos, los reactores de Zaporizhzhia tienen un diseño moderno rodeado por un pesado edificio de “contención”, dice Nesbit. “Es concreto reforzado, generalmente de tres a cuatro pies de eso; está diseñado para soportar presiones internas muy altas”.

Eso podría permitirle retener cualquier material radiactivo.

Pero la agencia nuclear mundial no quiere probar nada de esto. Y por eso, Grossi hace un llamado a todos los lados para implementar una zona de seguridad de inmediato.

“No hay tiempo que perder”, dice.

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