La carrera de Tiafoe en el US Open deleita a los fanáticos antiguos y nuevos de Prince George

Michael Glass Jr. no tenía idea de que Frances Tiafoe, la fanfarrona tenista de 24 años que lanzaba golpes de derecha a través de la pantalla de televisión del bar, era de Hyattsville, tal como es. Estaba terminando de trabajar en un bar de Riverdale el miércoles por la tarde cuando un hombre entró y le pidió al cantinero que cambiara al US Open. Alguien local estaba jugando.

¿Un príncipe georgiano? ¿En los cuartos de final?

“Tenemos que poner eso en marcha”, dijo Glass, y observó, enganchado, cómo el Marylander se acercaba a una victoria histórica, para Tiafoe y para el condado que había representado en el escenario más grande del tenis estadounidense.

Glass recitó una lista de los atletas famosos de Prince George. Kevin Durant. Michael Beasley. Ahora, tienen otro, esta vez en el tenis, luego de que Tiafoe venciera al ruso Andrey Rublev, 7-6 (7-3), 7-6 (7-0), 6-4, para avanzar a las semifinales del viernes.

“Él está ejemplificando el estándar de lo que es el condado de Prince George”, dijo Glass.

Tiafoe ya tiene seguidores en el condado donde nació y se crió. En College Park, decenas de jugadores se reunieron en el Junior Tennis Champions Center (JTTC) para ver al alumno más famoso de la academia de tenis.

Mientras su amigo Tiafoe gana en el US Open, Wizards’ Beal está a bordo

El JTCC fue un segundo hogar para Tiafoe, hijo de inmigrantes de Sierra Leona que cuando tenía 5 años consiguió una plaza gratis en las clínicas de tenis para principiantes del JTCC gracias al trabajo de su padre como encargado de mantenimiento del centro. Jugaba todos los días, corría a la cancha adyacente para imitar a los jugadores mayores después de que terminaran las lecciones de su grupo de edad y, a los 6 años, le dijo a su padre que quería ser el mejor jugador en dejar el club.

“Había tanto deseo, empuje y hambre”, dijo Misha Kouznetsov, exentrenador de Tiafoe.

En diciembre de 2013, Tiafoe se convirtió con 15 años en el jugador más joven en ganar el Orange Bowl, el título internacional más prestigioso para niños menores de 18 años. Siguió un largo ascenso en las filas del tenis profesional. Ahora, copias de los premios de la estrella del tenis y artículos periodísticos se alinean en la casa club de JTCC. paredes, y el centro tiene muñecos cabezones de Tiafoe.

Pero Tiafoe, que como jugador profesional continúa usando el JTCC como campo base para entrenar entre torneos, no tiene la importancia propia de su posición cada vez más alta. Los atletas que entrenan allí dicen que se siente como un hermano mayor para ellos.

“Siempre está bromeando”, dijo Ameera Malik, de 18 años, de College Park. “Nunca ves a Frances enojada, nunca. La mayoría de las veces, soy yo el que está molesto por una mala práctica o lo que sea, y él viene y bromea conmigo”.

“Estaba realmente en la comunidad”, dijo Cyrus Mahjoob, de 16 años, de Rockville, quien conoció a Tiafoe cuando se unió a un juego con la clase juvenil de Mahjoob. Desde entonces, han practicado juntos y corrido a toda velocidad.

“Sabía que no le daría muchos tiros ganadores”, dijo Mahjoob, riendo.

Frances Tiafoe, escribiendo su propio cuento de hadas, avanza a semifinales del US Open

Tiafoe ha estado cerca, angustiosamente cerca, de un gran momento en el US Open en los últimos años. En 2017, perdió ante Roger Federer en cinco sets en un titánico choque de primera ronda. Dos veces antes, hizo la cuarta ronda. Primero señaló que este año podría ser diferente el lunes, cuando derrotó al segundo sembrado Rafael Nadal para llegar a los cuartos de final del miércoles.

“Mi mamá me llamó llorando”, dijo Malik. “Y también lloré porque es como, Frances, hombre”.

Kouznetsov, quien ahora da lecciones privadas de tenis en DC, estaba en la carretera cuando vio el puntaje de su antiguo alumno en su teléfono. Tomó la siguiente salida y se topó con un Buffalo Wild Wings para ver el final del partido.

“Yo estaba como, mira, tengo que ver esto en persona”, dijo.

Nadie dudaba de que Tiafoe pudiera llegar lejos en el torneo. Y acababa de eliminar a uno de los competidores más duros del deporte. Así que Malik y Mahjoob eran optimistas cuando se acurrucaron con sus compañeros el miércoles por la tarde en un extremo de la carpa cavernosa que alberga las canchas cubiertas del JTCC, donde se colocaron sillas plegables sobre la arcilla gris alrededor de una pantalla inflable para jugar el partido.

Tiafoe, cabeza de serie 22, todavía tenía una tarea difícil contra Rublev, cabeza de serie novena. La multitud del centro de tenis reflejó la atmósfera partidista en Nueva York, jadeando cuando un globo de Rublev aterrizó por pulgadas y gritando cuando Tiafoe se aventuró a la red para terminar los puntos con una hábil volea, la misma que habían estado en el lado receptor. de tantas veces en la práctica. Lentamente, un Tiafoe confiado logró una ventaja. Un miembro del personal les dijo a los niños más pequeños en el frente que se pusieran de pie y animaran para que ESPN pudiera emitir una toma de reacción. Cuando una devolución de Tiafoe pasó volando por encima de Rublev para sellar el segundo set, se pusieron de pie de un salto.

Mirando en silencio desde atrás estaba Komi Oliver Akli, director sénior de desarrollo de jugadores del JTCC que entrena a Tiafoe cuando entrena en el JTCC. Señaló con entusiasmo las señales del progreso de Tiafoe. Akli tenía trabajó con Tiafoe en College Park solo dos días antes del US Open, retocando para mejorar su revés: “Ahí, ¿ves?” dijo, como Tiafoe ató uno en la línea para ganar un punto.

Cómo Frances Tiafoe mejoró su condición física para llegar a las semifinales del US Open

Akli, un atleta estrella de Togo que se mudó a los Estados Unidos para entrenar tenis, conoció a Tiafoe cuando era niño y sintió un vínculo con su familia sierraleonesa desde el principio. El éxito de Tiafoe es una especie de declaración de tesis para el JTCC, que junto con su academia de tenis paga ofrece becas y ejecuta varios programas de extensión comunitaria para cohortes mayoritariamente negras e hispanas en escuelas y centros comunitarios en todo el Distrito y Prince George’s, una inversión poco común en un industria que tradicionalmente atiende únicamente a las familias adineradas que pueden permitirse un entrenamiento de tenis de alto nivel.

En las escuelas y centros a los que sirve el JTCC, no todos los niños han oído hablar de Tiafoe, dice Akli. Cree que su nombre crecerá después de su participación este año en el US Open e inspirará a más jóvenes del Príncipe George.

“La mayoría de ellos dice, ‘Oh, acabamos de escuchar su nombre’, pero no saben exactamente quién es, qué ha hecho por la comunidad”, dijo Akli. “Esto va a ser cada vez más grande”.

A medida que Tiafoe avanzaba poco a poco hacia la victoria, los clientes que miraban el juego en el bar de Riverdale se volvieron más inquietos. En una mesa al otro lado de la barra de Glass, Joe Clair y Denise Mitchell se agitaban en sus asientos. Entre risas, Clair bromeó: “¡La hipoteca depende de esto!”.

Los aplausos estallaron cuando Tiafoe finalmente aseguró el partido con un ace abrasador. Glass miró hacia atrás y compartió una sonrisa con Clair y Mitchell, extraños que estuvieron de acuerdo: el condado necesitaba esta victoria.

“Es conmovedor, y podemos presumir ahora”, dijo Mitchell, concejala de la ciudad de College Park. Es de College Park.

“Especialmente en la semana en que los jóvenes del condado de Prince George han sido puestos en toque de queda”, dijo Clair. (La ejecutiva del condado, Angela D. Alsobrooks, anunció el lunes que Prince George’s impondría un toque de queda de un mes a los jóvenes menores de 17 años después de un aumento en la violencia armada). “¿Tener a un joven del condado de Prince George en los cuartos de final del US Open? Esto es increíble. Esto es exactamente lo que necesitamos.”

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Después de que terminó el partido, el personal de JTCC rápidamente guardó las sillas plegables y devolvió los carritos de pelotas de tenis a las canchas. En cuestión de minutos, los ecos y golpes de los golpes de tenis llenaron la tienda y Akli volvió al trabajo. Pero él no podía dejar de hablar efusivamente sobre su mejor alumno.

“Me hace sentir que hicimos algo aquí”, dijo Akli. “Esto es grande para JTCC, esto es grande para el condado, es enorme para toda la nación”.

Le enviaría un mensaje de texto a Tiafoe para felicitarlo después de clase, dijo, pero aún no había planes para brindar por la victoria. En un cuadro masculino muy abierto, Akli cree que Tiafoe puede ganarlo todo. Volverá a estar presente el viernes cuando Tiafoe se enfrente al tercer sembrado Carlos Alcaraz de España.

“Tenemos que terminarlo”, dijo Akli. “Y luego podemos celebrar”.

aclaración

Una versión anterior de este artículo describía a Akli como el entrenador actual de Tiafoe. Entrena a Tiafoe cuando entrena en el JTCC. El artículo ha sido actualizado.

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