La NASA adelanta el lanzamiento del Lunar Trailblazer

WASHINGTON – La NASA ha encontrado un nuevo viaje para una pequeña misión orbital lunar que permitirá a la nave espacial evitar una espera de dos años para su lanzamiento.

En una presentación del 21 de junio ante el Comité Asesor de Ciencias Planetarias, Lori Glaze, directora de la división de ciencias planetarias de la NASA, dijo que la misión Lunar Trailblazer ahora se lanzará como una carga útil secundaria en la segunda misión de aterrizaje lunar de Intuitive Machines, llamada IM-2 y parte de Programa de servicios comerciales de carga lunar (CLPS) de la NASA. Esa misión se lanzará en aproximadamente un año, dijo.

Lunar Trailblazer se manifestó previamente para lanzarse como una de varias cargas útiles de viajes compartidos en la misión de sonda de aceleración y mapeo interestelar (IMAP) de la NASA, actualmente programada para no antes de principios de 2025. Ese cronograma fue impulsado por el desarrollo de IMAP en sí mismo, y se espera que Lunar Trailblazer sea completado a principios de 2023.

“Hemos eliminado Lunar Trailblazer del manifiesto IMAP para que pueda volar antes”, dijo Glaze. No dio más detalles sobre el proceso por el cual la NASA decidió mover Lunar Trailblazer del lanzamiento IMAP a IM-2, pero luego dijo que el Programa de Exploración y Descubrimiento Lunar de la agencia “decidió acomodar ese costo adicional” de lanzamiento en IM-2 en lugar de permanecer en IMAP.

“Nuestro proyecto Lunar Trailblazer se complace en que la NASA haya planeado el lanzamiento de Lunar Trailblazer en 2023 para llevar los mapas de hielo de agua de alta resolución de Lunar Trailblazer a las comunidades científicas y de exploración para comprender el ciclo del agua lunar e informar futuras misiones aterrizadas”, Bethany Ehlmann, el profesor de Caltech que es el investigador principal de Lunar Trailblazer, dijo a SpaceNews.

La comunidad científica lunar había estado presionando a la NASA para que encontrara un viaje anterior para Lunar Trailblazer una vez que quedó claro que la misión estaría lista para el lanzamiento mucho antes de IMAP. Glaze dijo a principios de 2021 que la agencia estaba buscando oportunidades alternativas para lanzar la misión, pero que mantendría la misión en IMAP hasta que pudiera encontrar una.

Lunar Trailblazer está equipado con un espectrómetro y un mapeador térmico para estudiar la distribución del agua en la luna, información que podría respaldar futuras misiones robóticas y humanas. Ehlmann dijo que la nave espacial pasó su revisión de integración de sistemas en mayo y está programada para completarse a principios de 2023.

La misión fue una de las tres seleccionadas por la NASA en 2019 como parte de su programa Pequeñas Misiones Innovadoras para la Exploración Planetaria (SIMPLEx) de pequeñas misiones científicas planetarias, con límites de costos de $ 55 millones y el uso de oportunidades de lanzamiento de viajes compartidos. Los tres han tenido problemas con sus lanzamientos.

Otra misión SIMPLEx, Escape and Plasma Acceleration and Dynamics Explorers (EscaPADE), originalmente se esperaba que se lanzara con la misión del asteroide Psyche de la NASA para estudiar la interacción de la atmósfera marciana con el viento solar. Sin embargo, la NASA eliminó a EscaPADE de esa misión después de que la NASA seleccionara un Falcon Heavy para lanzar Psyche, cambiando su trayectoria de tal manera que ya no pudiera dejarse en Marte durante un sobrevuelo. Un EscaPADE rediseñado ahora está avanzando pero aún no se le ha asignado un lanzamiento.

Janus, una misión con pequeñas naves espaciales gemelas que estudiarían asteroides binarios, también está programada para lanzarse con Psyche como viaje compartido. Sin embargo, un retraso en el lanzamiento de Psyche desde principios de agosto hasta el 20 de septiembre significa que Janus ya no podrá usar su trayectoria original para sobrevuelos de dos asteroides binarios.

En el Comité Asesor de Ciencias Planetarias, Joan Salute, ejecutiva del programa en la división de ciencias planetarias de la NASA, dijo que el equipo de la misión Janus todavía estaba estudiando posibles objetivos alternativos para la nave espacial si se lanza en la nueva ventana. “Están dedicados a obtener la mayor cantidad de ciencia posible, cada vez que se lanzan”, dijo.

Esos problemas provocaron una discusión en la reunión del comité sobre formas de mejorar las oportunidades de lanzamiento para misiones pequeñas como las del programa SIMPLEx. Glaze señaló que la agencia clasifica tales misiones como “Clase D”, que aceptan un mayor grado de riesgo y deben ajustarse a un límite de costos que, a su vez, impulsa el uso de viajes compartidos.

Sin embargo, la NASA está buscando formas de mejorar el proceso de viajes compartidos para tales misiones, incluida la creación de una oficina de viajes compartidos dentro de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA para coordinar tales oportunidades.

La NASA también está buscando opciones de lanzamiento dedicadas de bajo costo para pequeñas misiones científicas a través de su programa Venture-Class Acquisition of Dedicated and Rideshare (VADR), que otorgó contratos a 12 empresas en enero que las hace elegibles para competir por futuras órdenes de tareas. “No hemos hecho planes específicos para hacer uso de eso”, dijo Salute sobre VADR, “pero esa es otra vía que se abre”.

Lunar Trailblazer no será la primera misión de la NASA en viajar en un lanzamiento CLPS. Lunar Flashlight es un cubesat originalmente programado para lanzarse en la primera misión del Sistema de lanzamiento espacial, Artemis 1. Sin embargo, los problemas con su sistema de propulsión impidieron que se entregara a tiempo el verano pasado para integrarse en el cohete.

En un taller de ciencia lunar en mayo, Barbara Cohen, científica de Linterna Lunar en el Centro de Vuelo Espacial Goddard, dijo que la nave espacial ahora estaba programada para lanzarse como una carga útil secundaria en la misión de aterrizaje lunar IM-1 de Intuitive Machines, programada para no antes. que tarde este año.

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