La NASA se prepara para lanzar las primeras imágenes científicas del JWST

BALTIMORE — Con la puesta en servicio del Telescopio Espacial James Webb casi completa, los funcionarios del proyecto y el liderazgo de la NASA prometen que las primeras imágenes del telescopio sorprenderán a los científicos y al público por igual.

Durante un evento para los medios en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) aquí el 29 de junio, los directores de proyecto y los científicos dijeron que el telescopio ya está recopilando “observaciones de liberación anticipada” que la NASA, junto con la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Canadiense, darán a conocer el 12 de julio. Esas observaciones se están llevando a cabo mientras los ingenieros terminan de preparar el telescopio para las observaciones científicas de rutina, con 15 de sus 17 modos de observación ya en servicio.

El rendimiento técnico de JWST sigue superando las expectativas. Lee Feinberg, gerente de elementos del telescopio óptico JWST en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, que el telescopio tenía el requisito de que su resolución fuera limitada por difracción, es decir, su nitidez limitada solo por las leyes de la física, en longitudes de onda tan cortas como 2 micrones. Dijo que el telescopio tenía, de hecho, una difracción limitada a 1,1 micras.

Feinberg atribuyó ese rendimiento técnico a varios factores, como la atención a los detalles durante su desarrollo y las pruebas exhaustivas. “Sabíamos lo importante que es este observatorio. Es la misión científica más grande y más compleja, potencialmente, que la NASA jamás haya construido”, dijo.

“Como ingeniero de sistemas, me aseguré de que tuviéramos un margen, un margen de rendimiento, con el que podamos contar”, dijo Mike Menzel, ingeniero líder de sistemas de la misión JWST en NASA Goddard.

Ese margen, dijeron él y otros, permite un rendimiento mejorado ahora y garantiza que pueda cumplir con sus especificaciones incluso cuando los sistemas se degradan con el tiempo. Un ejemplo es el impacto de un micrometeorito en un segmento de espejo en mayo que era más grande que lo que los ingenieros habían modelado durante el desarrollo del telescopio.

“El tiempo dirá si ese último impacto fue o no solo una anomalía”, dijo Menzel. Sin embargo, minimizó la importancia del impacto, señalando el margen significativo en el telescopio y las estrategias que la misión está desarrollando para mitigar tales impactos. “Incluso después de ese último impacto, el telescopio está funcionando magníficamente”.

Si bien JWST fue diseñado para una vida operativa de 10 años, Pam Melroy, administradora adjunta de la NASA, dijo que los ingenieros confirmaron que el lanzamiento preciso proporcionado por el cohete Ariane 5 en diciembre pasado ayudó a conservar el combustible originalmente presupuestado para las correcciones de trayectoria, lo que le permitió operar en la Tierra. -sol punto L-2 durante 20 años.

Los científicos se están preparando para el próximo lanzamiento de las observaciones científicas iniciales, que incluirán imágenes en color y espectros. Esas observaciones “demostrarán al mundo que Webb está, de hecho, listo para la ciencia y que produce resultados excelentes y espectaculares”, dijo Klaus Pontoppidan, científico del proyecto JWST en STScI. “También es para resaltar la amplitud de la ciencia que se puede hacer con Webb y para resaltar los cuatro instrumentos científicos”.

Los científicos del proyecto han mantenido confidencial la lista de objetos para esas observaciones iniciales. “Ha sido un proceso largo de años para llegar a lo que serían las primeras imágenes”, dijo, dependiendo en parte de qué regiones del cielo podría observar el telescopio cuando estuviera listo para esas observaciones iniciales. “Sabíamos que necesitábamos una lista muy larga de objetivos: más de 70 al final”. Ese proceso creó una lista priorizada de observaciones cuando los instrumentos del telescopio estaban listos.

Si bien la lista permanece en secreto, los funcionarios de la NASA dieron pistas sobre lo que se dará a conocer el 12 de julio. El administrador de la NASA, Bill Nelson, que participó en el evento por teléfono después de dar positivo por COVID-19 la noche anterior, dijo que uno será “la imagen más profunda de nuestro universo que alguna vez haya sido tomado”, mejor que varias observaciones de “campo profundo” realizadas por el Telescopio Espacial Hubble.

“Esto es más lejos de lo que la humanidad ha mirado antes”, dijo Nelson. “Solo estamos comenzando a comprender lo que Webb puede hacer y lo que hará”. Pontoppidan confirmó que los científicos liberarán la imagen infrarroja más profunda hasta ahora del universo, pero no cuantificó cómo se compara con las imágenes de campo profundo anteriores.

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA, dijo que las observaciones de liberación anticipada también incluirán espectros de un exoplaneta, lo que puede ayudar a los científicos a determinar la composición de su atmósfera. “Esperamos ver la atmósfera de ese planeta específico y muchos más”, dijo.

Tanto Melroy como Zurbuchen dijeron que ya han visto algunas de esas imágenes que se darán a conocer en el evento del 12 de julio. “Lo que he visto me conmovió”, dijo Melroy, “como científico, como ingeniero y como ser humano”.

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