Lo que sabemos sobre el ensayo de lanzamiento de Megarocket supuestamente ‘exitoso’ de la NASA

El Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA en la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy en Florida.

El Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA en la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy en Florida.
Foto: NASA

NASA envuelto ayer realizó su cuarto ensayo general húmedo del Sistema de Lanzamiento Espacial, durante el cual los equipos de tierra lograron una serie de objetivos clave de la prueba. Dicho esto, una fuga de hidrógeno no resuelta impidió la finalización completa de la prueba, en un desarrollo que podría complicar aún más el programa de la misión Artemis 1.

El ensayo general húmedo de ayer terminó a las 7:37 p. m. ET, con equipos de tierra que lograron llenar ambas etapas del cohete con propulsores de hidrógeno líquido y oxígeno líquido superfrío, algo que no habían podido lograr durante los primeros tres intentos de ensayo. Los equipos también practicaron una cuenta regresiva terminal, pero el reloj se detuvo en T-29 segundos en lugar de la marca prevista de T-10 segundos. El cohete se ha vaciado de su propulsor y permanece en la plataforma de lanzamiento 39B en el Centro Espacial Kennedy en Florida mientras los controladores de lanzamiento determinan los próximos pasos.

Una fuga de hidrógeno fue el motivo de la finalización prematura de la cuenta atrás, en una decisión hecho antes el lunes, Funcionarios de la NASA dijeron a los periodistas hoy. Esos 19 segundos que faltan pueden no parecer mucho, pero los momentos finales antes del lanzamiento involucran una tonelada de partes móviles. Por lo tanto, no se puede decir que la NASA realizó un ensayo general húmedo completo de su megacohete lunar. Los funcionarios de la NASA aún no están listos para decir si se requerirá un quinto ensayo general húmedo o si SLS finalmente está listo para su lanzamiento inaugural, una misión conocida como Artemis 1. El próximas misiones de Artemisa podría ver a un hombre y una mujer aterrizar en la superficie lunar para 2025, la construcción de la primera estación espacial lunar y una presencia permanente largamente esperada en la Luna y sus alrededores, pero todo comienza con SLS.

Que los tanques del cohete estuvieran completamente cargados con propulsores y una cuenta regresiva tan cerca de la línea de meta, y todas las cosas que tienen que suceder antes y en el medio, sigue siendo un gran problema. En la teleconferencia de medios de hoy, Tom Whitmeyer, administrador asociado adjunto de la NASA para el Desarrollo de Sistemas de Exploración Común, dijo que “estas son cosas realmente importantes que queríamos ver”. Whitmeyer describió el cohete jumbo como un rompecabezas complicado, y el vestido mojado recientemente concluido significa que “ahora tenemos una muy buena idea de cómo se ve el rompecabezas”, pero es necesario analizar algunos elementos pendientes no especificados. Los equipos de tierra también “tienen que perseguir la fuga”, dijo.

De hecho, la fuga de hidrógeno arruinó un ensayo de lanzamiento sin incidentes. Esta fuga ocurrió cuando se vertían propulsores en el cohete; Los equipos originaron el problema en la desconexión rápida umbilical del mástil de servicio de la cola de la etapa central, el punto donde la línea que conecta el cohete y el lanzador móvil se separan durante el lanzamiento. Durante el vestido mojado, los equipos de tierra trabajaron febrilmente para resolver el problema calentando la desconexión rápida y luego realineándola para formar un sello hermético, pero no funcionó.

Ahora, en un escenario de lanzamiento normal, tal fuga sin duda habría resultado en una limpieza, pero los controladores de lanzamiento querían continuar con el ensayo. “Desarrollaron un plan para enmascarar los datos asociados con la fuga que provocaría una retención del secuenciador de lanzamiento desde tierra, o la computadora de lanzamiento, en un escenario de día de lanzamiento real, para permitirles llegar lo más lejos posible en la cuenta regresiva”, según una NASA declaración. Esto permitió un ensayo del conteo terminal (los 10 minutos finales de una cuenta regresiva), incluido un paso clave en el que el secuenciador de lanzamiento desde tierra se cambia al secuenciador de lanzamiento automático controlado por el software de vuelo de SLS. Pero por razones de seguridad, la cuenta regresiva tuvo que detenerse poco después de la segunda transición del T-33, debido al problema de la fuga de la línea de purga de hidrógeno, como explicaron los funcionarios de la NASA en la conferencia de prensa.

Las palabras “éxito” y “exitoso” fueron lanzadas dando vueltas generosamente durante la rueda de prensa de hoy, pero es justo decir que (1) el cuarto ensayo general húmedo estaba incompleto (aunque sea un poco) por lo que, (2) el cohete no se habría lanzado, si no hubiera sido un escenario de ensayo, y (3) la fuga de hidrógeno no resuelta es claramente un problema que necesita trabajo. Dejando de lado estas preocupaciones, el plétora de problemas que plagaron los primeros tres intentos de vestido mojado parece haberse resuelto por completo, y la cápsula de Orión está funcionando “nominalmente”, como me dijeron los funcionarios de la NASA durante el instrucciones.

Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis, dijo que los equipos superaron muchos objetivos de prueba, pero algunos objetivos no se cumplieron durante el conteo de terminales. Ella y sus colegas necesitan evaluar los datos para que puedan regresar con una recomendación sobre cómo proceder, dijo Blackwell-Thompson, y dijo que no se ha tomado una decisión sobre si se requiere otro ensayo de lanzamiento. Mike Sarafin, gerente de la misión Artemis en la NASA, intervino y dijo que los equipos analizarán “los riesgos de no realizar otra prueba”.

Soy un tipo de persona que practica hace la perfección, así que mi propia la sensación es que la NASA debería realizar una quinta prueba. SLS se está posicionando como un vehículo de trabajo para la próxima década o dos, por lo que otra prueba no parece gran cosa, especialmente dado que el cohete todavía está en la plataforma de lanzamiento y porque solo algunos detalles finales necesitan ser resueltos. . Varias ventanas de lanzamiento de Artemis siguen disponibles para la NASA, incluidas oportunidades a fines de agosto y fines de septiembre. Los funcionarios de la NASA dijeron que esperan reunirse con la prensa a finales de esta semana, por lo que podemos conocer la respuesta en poco tiempo.

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