Los gerentes de la NASA consideran una prueba de cohete lunar mayormente exitosa

A la NASA le tomó cuatro intentos llenar de combustible el nuevo cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial, y aunque surgieron nuevos problemas durante la cuenta regresiva de práctica más reciente el lunes, los gerentes senior dijeron que estaban satisfechos con el desempeño del propulsor gigante.

“Creemos que tuvimos un ensayo realmente exitoso”, dijo el martes Tom Whitmeyer, subdirector de Desarrollo de Sistemas de Exploración de la NASA. “Sabemos que tendremos un puñado de elementos que debemos abordar… y creo que nos tomaremos un par de días y lo superaremos y luego tomaremos una decisión sobre cuál es el mejor camino a seguir”. “

Suponiendo que las reparaciones de una conexión de hidrógeno con fugas sean exitosas, los gerentes podrían decidir realizar otra prueba de combustible de algún tipo, o podrían concluir que ahora tienen suficientes datos para dirigirse a una campaña de lanzamiento a fines del verano sin perder tiempo en otro ensayo general que sólo podría proporcionar una mejora incremental.

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La luna llena se pone detrás del cohete lunar Space Launch System el 15 de junio en el Centro Espacial Kennedy.

William Harwood/Noticias CBS


Durante una teleconferencia el martes con los reporteros, Whitmeyer y otros altos directivos no especularon sobre lo que vendrá después. Pero Mike Sarafin, el gerente de la misión del programa lunar Artemis en la sede de la NASA, dijo que el cohete SLS ahora ha logrado la mayoría de los objetivos previos al vuelo de la agencia a pesar de no llegar hasta el final de la cuenta regresiva de la práctica del lunes.

Tal como estaban las cosas, el equipo llegó a T-menos 29 segundos, solo 20 segundos antes de la meta, y los ingenieros entienden qué causó el corte temprano.

“Diría que estamos en el percentil 90 en términos de dónde debemos estar en general”, dijo Sarafin. Pero “todavía hay algunos elementos abiertos que debemos analizar… para decir que estamos listos desde el punto de vista de la lógica del vuelo”.

Con años de retraso y miles de millones por encima del presupuesto, la NASA se encuentra en las etapas finales de las pruebas del cohete gigante SLS y sus complejos sistemas antes de lanzarlo en el vuelo inaugural del programa: enviar una cápsula de tripulación Orion sin piloto en un vuelo más allá de la luna y de regreso.

Para despejar el camino para el lanzamiento, la NASA encendió los motores de la primera etapa del cohete en marzo de 2021, envió la etapa al Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, la conectó a un par de propulsores de combustible sólido Northrop Grumman, agregó una etapa superior de United Launch Alliance, y luego adjuntó una cápsula de tripulación Orion, construida por Lockheed Martin.

El cohete de 330 pies de altura, el más poderoso jamás construido por la NASA, fue transportado desde el icónico edificio de ensamblaje de vehículos hasta la plataforma de lanzamiento 39B en marzo para una cuenta regresiva de práctica y una prueba de combustible, uno de los últimos hitos importantes en el camino hacia el lanzamiento. .

El objetivo era cargar el cohete con 750.000 galones de oxígeno líquido superfrío e hidrógeno combustible y luego contar hasta T-menos 9 segundos, el punto en el que los motores comenzarían a encenderse durante un lanzamiento real, para probar complejos sistemas informáticos, software y hardware en condiciones de día de vuelo.

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El cohete y su objetivo.

William Harwood/Noticias CBS


Además de intentar ejecutar una cuenta regresiva normal, el equipo también planeó probar su capacidad para detener el reloj y reciclar: para asegurarse de que el sistema pueda manejar los problemas que podrían forzar un retraso de último segundo durante una cuenta regresiva real.

Pero una serie frustrante de problemas en su mayoría del sistema terrestre, junto con una fuga de hidrógeno en un accesorio de la línea de combustible, problemas con una válvula de helio de segunda etapa atascada y una escasez de nitrógeno gaseoso utilizado en los sistemas de prevención de incendios, descarrilaron tres intentos seguidos de reabastecimiento de combustible. .

El cohete fue transportado de regreso al VAB para su reparación y luego regresó a la plataforma a principios de este mes. Durante su cuarta prueba de abastecimiento de combustible el lunes, los ingenieros finalmente pudieron cargar completamente el SLS, bombeando 750,000 galones de oxígeno e hidrógeno en los cuatro tanques que conforman la primera y la segunda etapa.

Pero antes de que los tanques estuvieran llenos, los ingenieros descubrieron un nuevo problema: una conexión de desconexión rápida de hidrógeno de 4 pulgadas con fugas. El sistema se utiliza para enrutar el hidrógeno a través de los cuatro motores RS-25 de primera etapa para enfriarlos o acondicionarlos adecuadamente antes del encendido.

La computadora del secuenciador de lanzamiento terrestre que ejecuta la cuenta regresiva monitorea miles de parámetros, incluido el estado de la “línea de sangrado” de 4 pulgadas, y está programada para detener el reloj si se violan las especificaciones descritas en los criterios de compromiso de lanzamiento.

Cuando el problema de la línea de purga surgió el lunes, los ingenieros tuvieron que encontrar rápidamente una forma de solucionar el problema para poder continuar con la carga de propulsor y entrar en lo que se conoce como “reabastecimiento estable”, llenando constantemente los tanques como hidrógeno y oxígeno. calentar y hervir.

Lo lograron instruyendo a las computadoras para que ignoraran las lecturas de los sensores que habrían indicado una fuga, y el equipo finalmente cargó los cuatro tanques por completo. Eso preparó el escenario para la fase terminal de la cuenta regresiva, los últimos 10 minutos llenos de acción que conducen al lanzamiento. O, en este caso, antes de un corte ordenado por computadora.

El objetivo original era contar hasta T-menos 33 segundos, el punto en el que la computadora de tierra pasaría al software de vuelo a bordo del SLS, y luego volver a reciclar a T-menos 10 minutos. La idea era probar la capacidad del sistema para recuperarse de un problema. Luego, el plan requería reanudar el conteo y continuar hasta T-menos 9.3 segundos.

Pero el lunes, debido a la fuga de conexión de desconexión rápida en la línea de purga de hidrógeno y el tiempo perdido en la resolución de problemas, los gerentes optaron por renunciar al reciclaje a los 33 segundos y continuar la cuenta regresiva más allá del traspaso a la computadora de vuelo del cohete.

Si bien se le puede decir a la computadora de tierra que ignore los sensores que indican una fuga, el software de la computadora de vuelo no se puede modificar fácilmente, y el director de lanzamiento, Charlie Blackwell-Thompson, dijo que los ingenieros esperaban que detuviera la cuenta regresiva una vez que se hiciera cargo.

“Ciertamente tenemos la capacidad dentro del secuenciador de lanzamiento desde tierra para inhibir el monitoreo de ese tipo de parámetros, pero tenemos menos capacidad en el lado del vuelo para eso”, dijo. “Entonces supimos que una vez que sintiera esa condición, tendríamos un corte”.

Y eso es exactamente lo que sucedió. La cuenta regresiva se detuvo en T-menos 29 segundos, cuatro segundos después de que ocurriera el traspaso.

Lo que sucede a continuación aún no está claro. El próximo período de lanzamiento lunar realista, basado en los movimientos de la Tierra y la luna y la trayectoria planificada de la cápsula de Orión, se abre el 23 de agosto. Otra prueba de combustible podría impulsar el vuelo más allá de eso, pero la NASA aún no ha abordado las fechas de lanzamiento.

Mientras tanto, Blackwell-Thompson dijo: “Usted siga los datos. Entonces iremos a recopilar los datos y veremos a dónde nos llevan los datos”.

Nota del editor: una versión anterior de esta historia indicó erróneamente qué empresa fabricaba los propulsores de combustible sólido.

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