Vida en Marte: ¿Qué pasa si la NASA realmente lo encuentra?

Hoy, Marte es un páramo. Es un desierto polvoriento, áspero y lleno de cráteres. No hay vida aparente en su superficie. Pero en las últimas décadas, los científicos han encontrado evidencia de un Marte perdido, uno que se parecía mucho más a la Tierra que a un infierno.

“Puedes ver evidencia de cómo era Marte hace 4 mil millones de años”, dice la astrobióloga de la NASA Lindsay Hays. Grabado en su superficie rocosa, “ves cosas como los restos de un enorme delta del río”, dice ella. Ves evidencia de lagos pasados. Eso pone en marcha la imaginación. “Puede haber nubes en la atmósfera”, dice Hays. “La superficie habría sido absolutamente hermosa.Las misiones pasadas a Marte, incluso con rovers robóticos, módulos de aterrizaje y orbitadores, han agregado evidencia sobre el terreno de que este pasado acuático es muy probable.

Y eso es lo más emocionante para un astrobiólogo como Hays: donde había agua, podría haber vida. “Una de las características universales que vemos de la vida es que necesita agua”, dice ella. Hay vida que sobrevive sin luz, vida que sobrevive sin oxígeno. Nada de lo que conocemos vive sin agua. Si había agua en la superficie del antiguo Marte, “bueno, entonces tal vez había vida viviendo en esa agua”, dice ella.

Un episodio reciente de inexplicable — El podcast de Vox que explora grandes misterios, preguntas sin respuesta y todas las cosas nosotros aprende sumergiéndote en lo desconocido: se trata de la búsqueda de una pieza clave de evidencia que confirmaría si hubo vida en el antiguo Marte.

Perseverance, el último rover de la NASA que aterrizó en el Planeta Rojo en 2021, actualmente está explorando un antiguo delta de un río seco. La esperanza es que alguna forma de vida microbiana que vivió y murió hace miles de millones de años se conserve en sus sedimentos. (Es menos probable que algo esté vivo actualmente en Marte). El rover está a la caza de muestras de rocas que eventualmente pueden ser devueltas a la Tierra para un estudio preciso; se convertirían en las primeras rocas de Marte devueltas a la Tierra por una misión científica (tenemos algunas muestras de rocas de Marte que llegaron a la Tierra a través de un meteorito).

Pero… ¿y si lo encontramos? ¿Qué pasa si se confirma la evidencia de vida pasada en Marte?

Encontrar vida en Marte podría ayudarnos a entender qué tan común es la vida en el universo

“La razón por la que estoy interesado en la búsqueda de vida tiene que ver con este concepto de cuán interrelacionada está la vida en la Tierra”, explica Hays.

Dos seres humanos cualesquiera están relacionados por un ancestro común si miras lo suficientemente atrás en sus árboles genealógicos. Pero lo mismo es cierto para toda la vida. Hay un antepasado evolutivo común que relaciona a un humano con un chimpancé, un chimpancé con una rana, una rana con un insecto, un insecto con una espora de hongo. Toda la vida en la Tierra está relacionada, a través del último ancestro común universal (o LUCA), un microbio hipotético que vivió hace miles de millones de años.

Para Hays, esa relación plantea una pregunta épica.

“Entonces, sabiendo que toda la vida en este planeta parece estar relacionada entre sí, ¿cómo sería la vida en un planeta diferente?” ella pregunta.

Es posible, aunque no garantizado, si Perseverance encuentra evidencia de vida pasada en Marte que los científicos podrían determinar si es probable que comparta un ancestro común con la vida en la Tierra. (“Toda la vida en la Tierra comparte ciertas similitudes”, dice, “usando ADN/ARN para el almacenamiento de ‘información’ y la mayoría de los mismos aminoácidos en sus proteínas. Si encontramos vida en Marte que comparte esas similitudes”, entonces tal vez sea relacionados con la vida en la Tierra.

Si la vida en la Tierra y Marte tiene un ancestro común, eso significa que posiblemente la vida comenzó en uno de los planetas y luego fue transportada de alguna manera al otro (probablemente por un meteorito). Es posible que la vida no haya comenzado en la Tierra sino en Marte, o tal vez incluso en algún otro lugar del espacio.

Pero si la vida marciana parece muy diferente de la vida en la Tierra, entonces podría significar que “la vida es un proceso tan fundamental del universo que puedes tener dos eventos diferentes que generan vida en el mismo sistema solar”, dice Hays. Eso significa que la vida podría ser aún más común en el universo de lo que sospechamos actualmente.

Hays advierte que las respuestas a estas preguntas épicas aún pueden eludirnos, incluso con las mejores muestras de roca posibles. La evidencia científica a menudo es ambigua, y seguramente habrá debate sobre cualquier conclusión general.

Pero el hecho permanece: Marte es un lugar muy importante en nuestro sistema solar para investigar estas preguntas.

Y podría haber, ahora mismo, una simple roca sobre la superficie marciana, con evidencia épica inscrita en ella. Tal vez, solo tal vez, nuestro robot rover encuentre esa roca, la recolecte y nos muestre cuán especial es realmente la vida.

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