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¿Es posible recuperar especies animales extintas?

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La humanidad ha estado jugando con la vida natural durante miles de años.

También nos hemos vuelto notablemente buenos en eso: hasta la fecha, hemos modificado bacterias para producir medicamentos, creado cultivos con pesticidas incorporados e incluso hemos hecho un perro que brilla en la oscuridad.

Sin embargo, a pesar de nuestros muchos logros en el ámbito de la ingeniería genética, una cosa en la que todavía estamos trabajando es en devolver la vida a los animales extintos.

Pero los científicos son trabajando en ello. De hecho, hay todo un campo de la biología que se centra en revivir especies extintas.

Usando datos publicados en Science News, este gráfico proporciona una breve introducción al fascinante campo de la ciencia conocido como biología de la resurrección, o extinción.

Los beneficios de la desextinción

Lo primero es lo primero: ¿cuál es el punto de traer de vuelta a los animales extintos?

Hay una serie de beneficios de investigación que vienen con la eliminación de la extinción. Por ejemplo, algunos científicos creen que estudiar animales previamente extintos y observar cómo funcionan podría ayudar a llenar algunos vacíos en nuestras teorías actuales sobre la evolución.

La eliminación de la extinción también podría tener un impacto beneficioso en el medio ambiente. Eso es porque cuando un animal se extingue, su ausencia tiene un efecto dominó en toda la flora y fauna involucrada en la cadena alimenticia de ese animal.

Debido a esto, la reintroducción de especies previamente extintas en sus antiguos ecosistemas podría ayudar a reequilibrar y restaurar entornos desequilibrados.

Incluso existe la posibilidad de que la extinción pueda ralentizar el calentamiento global. El científico Sergey Zimov cree que, si volviéramos a introducir un animal similar al mamut lanudo en la tundra, podría ayudar a repoblar el área, regenerar las antiguas llanuras y posiblemente retrasar el derretimiento de los casquetes polares.

¿Como funciona?

El elemento clave que se necesita para recrear una especie es su ADN.

Desafortunadamente, el ADN se degrada lentamente, y una vez que desaparece por completo, no hay forma de recuperarlo. Los investigadores creen que el ADN tiene una vida media de 521 años, así que después 6,8 millones de añosse cree que se ha ido por completo.

Es por eso que especies como los dinosaurios prácticamente no tienen posibilidades de extinción. Sin embargo, muchos organismos que se extinguieron más recientemente, como el dodo, podrían tener una posibilidad de conservación.

Cuando se trata de la de-extinción, hay tres técnicas principales:

① Clonación

Esta es la única manera de crear una réplica exacta de ADN de algo.

Sin embargo, se necesita un genoma completo para esto, por lo que esta forma de rescate genético es más efectiva con especies perdidas recientemente o especies que están a punto de extinguirse.

② Edición del genoma

La edición del genoma es la manipulación del ADN para imitar el ADN extinto.

Hay varias formas de hacer esto, pero en general, el proceso implica que los investigadores manipulen los genomas de las especies vivas para crear una nueva especie que se parezca mucho a una extinta.

Debido a que no es una copia exacta del ADN de la especie extinta, este método creará una especie híbrida que solo se parece al animal extinto.

③ Retro-Cría

Una forma de reproducción en la que un rasgo distintivo de una especie extinta (un cuerno o un patrón de color) se vuelve a reproducir en poblaciones vivas.

Esto requiere que el rasgo aún exista con cierta frecuencia en especies similares, y el rasgo vuelve a ser popular de forma selectiva.

Al igual que la edición del genoma, este método no resucita una especie extinta, sino que resucita el ADN y la diversidad genética que le dieron a la especie extinta un rasgo distintivo.

¿Realmente vale la pena recuperar especies animales extintas?

Si bien hay mucho revuelo y potencial en torno a la idea de recuperar especies animales extintas, hay algunos críticos que creen que nuestros esfuerzos se invertirían mejor en otras cosas.

La investigación sobre la economía de la de-extinción encontró que el dinero rendiría más si se invirtiera en programas de conservación de especies vivas; se podrían salvar aproximadamente de dos a ocho veces más especies si se invirtiera en programas de conversación existentes.

En un artículo en CienciasJoseph Bennett, biólogo de la Universidad de Carleton en Ottawa, dijo “si [a] El multimillonario solo está interesado en traer de vuelta a una especie de entre los muertos, poder para él o ella”.

Bennett agregó: “Sin embargo, si ese multimillonario lo expresa en términos de que se trata de una conservación de la biodiversidad, entonces eso es falso. Hay muchas especies al borde de la extinción ahora que podrían salvarse con los mismos recursos”.

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